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Sube a 67 la cifra de muertos por los incendios en Hawaii: "Es una zona de guerra"

El gobernador Josh Green describió la situación en la isla de Maui como "catastrófica". Las autoridades afirmaron además que la zona de Lahaina, donde se han registrado hasta ahora todas las muertes, "es hoy un camposanto".

"Este es un día desolador. Lo que hemos visto es catastrófico. Es una tragedia. Es el mayor desastre natural en la historia de Hawaii”, afirmó el gobernador del estado, Josh Green, durante una conferencia de prensa el jueves en la tarde (hora local) sobre los catastróficos incendios que han destruido grandes parte de la isla de Maui.

Se reportan 67 muertos hasta la noche del viernes. A medida que avanzan los esfuerzos de extinción, se confirmaron 12 muertes adicionales a la 1 p.m. en el incendio de Lahaina. El miércoles 9 de agosto se confirmaron 36 muertes, y otras 19 el jueves 10 de agosto.

El incendio de Lahaina sigue activo y aún no ha sido contenido.

El jueves, Green había hecho un pronóstico oscuro al decir que la cifra de muertos seguirá aumentando. “Centenares de viviendas han sido destruidas. Va a tomar tiempo recuperarnos”, afirmó.

El gobernador anunció que se había aprobado el pedido de las autoridades locales para que el Gobierno federal destine sus recursos para enfrentar el desastre natural: "Esto va abrir las puertas de la ayuda de FEMA y todo el respaldo que el Gobierno federal pueda proveer hacia la recuperación".

Añadió que el estado va a necesitar dar albergue a miles de personas. "Esperamos conseguir unas 2,000 habitaciones. Estamos pidiendo la ayuda de los hoteles y la comunidad en general", afirmó.

Un hombre pasea a su perro por el corazón de un vecindario devastado días después de que un incendio forestal arrasara la ciudad de Lahaina, Maui, el jueves 11 de agosto de 2023.
Un hombre pasea a su perro por el corazón de un vecindario devastado días después de que un incendio forestal arrasara la ciudad de Lahaina, Maui, el jueves 11 de agosto de 2023.Robert Gauthier / Los Angeles Times via Getty Imag

Las autoridades precisaron que ninguno de los incendios ha sido controlado y que existe la posibilidad de que algunos empeoren. Añadieron que en este momento no es posible dar una cifra exacta de muertes debido a la gravedad de la situación. "Lahaina es hoy un camposanto".

Indicaron que tampoco se conocía el número de personas desaparecidas, aunque se baraja una cifra preliminar de 1,000 personas.

El Gobierno local instó a las personas a visitar la página www.disasterassistance.gov para registrarse como damnificados.

Durante la rueda de prensa, las autoridades revelaron que la recuperación va a costar miles de millones de dólares y tomará largo tiempo.

Por su parte, el alcalde de Maui, Richard Bissen, declaró que "pronto pasaremos a la fase de recuperación. Este va a ser un proceso largo. Nuestro mensaje es que vamos a darlo todo para ayudar a las familias".

"La devastación ha sido increíble, pero vamos a reconstruir", aseguró y no quiso revelar una cifra exacta de las instalaciones dañadas durante los siniestros.

Bissen indicó que en el lado oeste de la isla de Maui no hay electricidad, internet ni servicio de agua, lo que ha dificultado la comunicación y localización de posibles víctimas.

Un fuego que tomó por sorpresa a la isla

En horas tempranas del jueves se informó que al menos 55 personas habían muerto, todas en la zona de Lahaina, y más de 11,000 habían tenido que abandonar sus hogares en Hawaii para escapar de los incendios forestales que están devastando la isla y han destruido ya partes de la centenaria ciudad de Lahaina.

El fuego (el más letal de los últimos años en Estados Unidos) tomó por sorpresa la isla, alimentado por los fuertes vientos del huracán Dora, y ha dejado autos quemados en las calles y pilas de escombros humeantes donde antes estaban los edificios históricos de Lahaina Town, que data del siglo XVIII y ha sido durante mucho tiempo un importante destino turístico. Los bomberos luchaban contra las llamas en varios lugares de la isla el miércoles mientras muchos intentaban escapar incluso lanzándose al océano.

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Este jueves, las autoridades confirmaron la muerte de otras 19 personas, elevando la cifra a 55 fallecidos, informó Green, quien aseguró que se espera que el número de víctimas siga aumentando. Las autoridades dijeron que unas 1,000 estructuras resultaron dañadas o destruidas y decenas de personas resultaron heridas.

Imagen aérea del distrito de Lahania en la isla de Maui, Hawaiim, el 10 de agosto de 2023.
Imagen aérea del distrito de Lahaina en la isla de Maui, Hawaiim, el 10 de agosto de 2023.PATRICK T. FALLON / AFP via Getty Images

"Lahaina, con unas raras excepciones, ha sido arrasada", dijo Green a la agencia de noticias The Associated Press. Se cree, aseguró, que será el desastre natural más letal en la isla desde el tsunami de 1961 que mató a 61 personas.

Dos residentes de Lahaina, Kamuela Kawaakoa e Iiulia Yasso, describieron una huida desgarradora bajo un cielo lleno de humo el martes por la tarde. La pareja y su hijo de 6 años volvieron a su casa tras una ida rápida al supermercado para comprar agua, y solo tuvieron tiempo de cambiarse de ropa y correr cuando los arbustos a su alrededor se incendiaron

"Apenas logramos salir", afirmó Kawaakoa en un refugio el miércoles, aún sin saber si quedó algo de su apartamento.

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Un centro para personas mayores al otro lado de la calle estalló en llamas. Llamaron al teléfono 911 de emergencias, pero no sabían si la gente había podido escapar. Mientras se alejaban, los postes de luz caídos y otras personas que huían en autos impedían su avance.

Kawaakoa, de 34 años, creció en el edificio de apartamentos, llamado Lahaina Surf, donde también vivían su padre y su abuela.

"Fue muy difícil sentarme allí y ver cómo mi ciudad se convertía en cenizas y no poder hacer nada", dijo Kawaakoa, "estaba indefenso".


Otro ángulo de la ciudad de Lahaina, Hawaii, captado antes (arriba) y después del incendio forestal que arrasó la ciudad este miércoles.
Otro ángulo de la ciudad de Lahaina, Hawaii, captado antes (arriba) y después del incendio forestal que arrasó la ciudad este miércoles. Maxar Technologies

Bissen dijo que la isla "ha sido puesta a prueba como nunca antes en nuestra vida".

"Estamos de duelo durante este tiempo inconsolable", dijo en un comunicado grabado. "En los días venideros, seremos más fuertes como kaiaulu o comunidad, mientras reconstruimos con resiliencia y aloha [un término que implica afecto mutuo y solidaridad]".

A medida que avanzaban los incendios, se aconsejó a los turistas que se mantuvieran alejados. Unos 11,000 visitantes salieron en avión de Maui el miércoles y se espera que al menos otros 1,500 se vayan este jueves, según Ed Sniffen, director de transporte estatal. Las autoridades locales prepararon el Centro de Convenciones de Hawái en Honolulu para acoger a los miles de desplazados.

Los incendios han sido alimentados por los fuertes vientos del huracán Dora que pasó a unas 500 millas al sur de la isla. Éste ha sido el más reciente de una serie de desastres causados por el clima extremo en todo el mundo este verano. Los expertos dicen que la crisis climático está aumentando la probabilidad de tales eventos.

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En 2018, el Camp Fire mató al menos a 85 personas y destruyó casi 19,000 hogares, negocios y otros edificios, arrasando prácticamente la ciudad californiana de Paradise. Pero los incendios en Hawái son diferentes a muchos de los que arden en el Oeste de Estados Unidos.

Tienden a estallar en grandes pastizales en lados secos de las islas y generalmente son mucho más pequeños que en el continente. Un gran incendio en la Isla Grande en 2021 quemó casas y obligó a evacuar a miles de personas.

A medida que los vientos amainaban un poco en Maui, algunos vuelos se reanudaron el miércoles, lo que permitió a los pilotos ver el alcance total de la devastación. Videos aéreos de Lahaina mostraban docenas de casas y negocios arrasados, incluso en Front Street, un popular punto turístico de compras y comidas. Montones de escombros humeantes yacían apilados junto al paseo marítimo, los barcos en el puerto estaban calcinados y un humo gris se cernía sobre los restos sin hojas de árboles carbonizados.

"Es horrible. He volado aquí durante 52 años y nunca he visto nada que se acerque a eso", dijo Richard Olsten, piloto de helicóptero de una empresa de turismo. "Teníamos lágrimas en los ojos", agregó.

Una vista aérea de la costa de Lahaina que muestra la destrucción de los incendios forestales en Maui, Hawái.
Una vista aérea de la costa de Lahaina que muestra la destrucción de los incendios forestales en Maui, Hawái. Vince Carter / Reuters

Alrededor de 14,500 hogares y empresas en Maui estaban sin electricidad en la mañana del miércoles. Con el servicio celular y las líneas telefónicas caídas en algunas áreas, muchas personas luchaban por comunicarse con amigos y familiares que vivían cerca de los incendios forestales. Algunos estaban publicando mensajes en las redes sociales.

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Tiare Lawrence estaba tratando desesperadamente de comunicarse con sus hermanos que viven cerca de donde explotó una gasolinera en Lahaina. "No hay servicio [de celular], por lo que no podemos comunicarnos con nadie", dijo desde la comunidad de Pukalani.

El mayor general Kenneth Hara, del Departamento de Defensa de Hawaii, dijo a los periodistas el miércoles por la noche que los oficiales estaban trabajando para restablecer las comunicaciones, distribuir agua y posiblemente agregar personal policial. Dijo que los helicópteros de la Guardia Nacional habían arrojado 150,000 galones de agua sobre los incendios en Maui.

La Guardia Costera dijo que rescató a 14 personas que saltaron al agua para escapar de las llamas y el humo, incluidos dos niños.

Un incendio forestal arde en Kihei, Hawái, el miércoles 9 de agosto de 2023.
Un incendio forestal arde en Kihei, Hawaii, el miércoles.Ty O'Neil / AP

Entre los heridos había tres personas con quemaduras graves que fueron trasladadas en avión a Oahu, dijeron las autoridades.

Bissen, el alcalde del condado de Maui, dijo en una conferencia de prensa el miércoles que las autoridades aún no habían comenzado a investigar la causa inmediata de los incendios, pero señalaron la combinación de condiciones secas, baja humedad y fuertes vientos.

Mauro Farinelli, de Lahaina, dijo que los vientos comenzaron a soplar con fuerza el martes y luego, de alguna manera, se inició un incendio en una ladera. "Simplemente destrozó todo con una velocidad asombrosa", dijo, y agregó que era "como un soplete".

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Los vientos eran tan fuertes que arrancaron las bisagras de la puerta de su garaje y su auto quedó atrapado adentro, dijo Farinelli. Un amigo lo llevó, junto con su esposa, Judit, y su perra, Susi, a un refugio de evacuación. No sabía de lo que le pasó a su casa.

"Esperamos lo mejor", dijo, "pero estamos bastante seguros de que la hemos perdido".

Cientos de personas esperaban vuelos en el aeropuerto de Kahului, Hawái, el miércoles 9 de agosto de 2023. Miles de residentes de Hawái han escapado de sus hogares mientras un incendio arrasaba la isla.
Cientos de personas esperaban vuelos en el aeropuerto de Kahului, Hawái, el miércoles 9 de agosto de 2023. Miles de residentes de Hawái han escapado de sus hogares mientras un incendio arrasaba la isla.Rick Bowmer / AP

El presidente, Joe Biden, ordenó una respuesta de todas las entidades federales disponibles. Dijo que la Guardia Nacional de Hawái había movilizado helicópteros para ayudar con la extinción de incendios, así como con los esfuerzos de búsqueda y rescate.

"Nuestras oraciones están con aquellos que han visto destruidos sus hogares, negocios y comunidades", dijo Biden en un comunicado.

El expresidente Barack Obama, quien nació en Hawaii, dijo en las redes sociales que es difícil ver algunas de las imágenes que salen de un lugar que es tan especial para muchos.

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El fuego también también afectó la Isla Grande de Hawaii, dijo el alcalde Mitch Roth, aunque no hay informes de heridos o casas destruidas allí.

Sylvia Luke, quien estaba como gobernadora en funciones, declaró el estado de emergencia el miércoles en nombre de Green, quien estaba de viaje, e instó a los turistas a mantenerse alejados. "Este no es un lugar seguro para estar", dijo.

Alan Dickar, propietario de una galería de carteles y tres casas en Lahaina, dijo que la mayoría de los turistas que vienen a Maui visitan Front Street. "Los dos bloques centrales son el corazón económico de esta isla, y no sé qué queda", dijo.

Dickar tomó un video de las llamas que envolvieron la avenida principal antes de escapar con tres amigos y dos gatos. "Todo lo importante que poseía se quemó hoy", dijo. "Estaré bien. Me salvé".

Con información de The Associated Press