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¿Es gripe, VRS o coronavirus? Así puede distinguir los síntomas con cinco claves

Estas tres enfermedades están provocando una ola de casos que satura los hospitales. Comparten varios síntomas, pero así puede distinguirlas para elegir el mejor tratamiento.

Por Aria Bendix. - NBC News

El COVID-19, la influenza y el virus respiratorio sincitial (VRS) están provocando una ola de infecciones respiratorias en todo el país, y han saturado ya cerca del 76 % de las camas de hospital, según datos del Departamento de Salud (HHS, en inglés). Las camas de pediatría están en un nivel similar, pero ya hay seis estados con un 90% de ocupación, según un análisis de los datos del HHS de NBC News. 

Las infecciones por coronavirus, gripe y VRS pueden ser difíciles de distinguir entre sí, ya que comparten muchos síntomas. Pero es útil saber qué virus está causando la enfermedad, ya que eso determina los tratamientos que se pueden recibir y cuánto tiempo aislarse.

Una trabajadora médica recolecta una muestra para una prueba de COVID-19 en Los Ángeles el 5 de agosto de 2022.
Prueba de COVID-19 en Los Ángeles.Xinhua News Agency via Getty Images

Algunas características, ya sean síntomas o cómo progresa la enfermedad, pueden ayudar a identificarlo:

Hay síntomas únicos en determinados virus

La secreción nasal, la tos, la congestión o el dolor de garganta pueden deberse a cualquiera de los tres virus o un resfriado común. Pero la pérdida del gusto y el olfato se asocia más comúnmente con el COVID-19 que con la gripe o el VRS. Una respiración silbante o dificultad para respirar a menudo es una señal reveladora de una infección grave de VRS, más usual en niños o adultos mayores.

Sin embargo, la única forma de saberlo con certeza es haciéndose la prueba. “No creo que nadie diga: ‘Escucha, creo que tienes este determinado virus por tus síntomas’ y se sienta seguro de determinar qué virus es”, dijo Frank Esper, especialista en enfermedades infecciosas pediátricas en la Clínica Cleveland.

¿Los síntomas surgen gradualmente o de golpe?

Los síntomas de gripe tienden a desarrollarse más repentinamente que los de COVID-19 o VRS. “Clásicamente, la gripe aparece primero con una fiebre abrupta que ocurre con bastante rapidez. Eso contrasta un poco con el VRS y coronavirus, donde pensamos en una escalada lenta de los síntomas”, dijo el doctor Scott Roberts, especialista en enfermedades infecciosas de Yale Medicine.

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¿Cuándo aparecen los primeros síntomas?

Las enfermedades tienen diferentes períodos de incubación: el tiempo entre que una persona estuvo en contacto con el virus y los síntomas. En promedio, los síntomas de gripe tienden a aparecer dos días después de la exposición al virus, mientras que los del VRS tienden a tardar entre cuatro y seis días en aparecer, y la incubación típica de COVID-19 es de tres a cuatro días para la variante omicron.

“Si voy a una fiesta y tengo síntomas al día siguiente, probablemente sea gripe porque el período de incubación puede ser tan corto como 24 horas”, dijo Roberts.

La edad determina los síntomas y la gravedad

Es poco probable que el VRS haga que un adulto sano se sienta muy enfermo, mientras que el COVID-19 y la gripe ciertamente pueden.

“En general, si usted es joven y saludable, o no tiene muchos años y tiene una enfermedad bastante grave, probablemente no sea VRS”, dijo Roberts.

Los grupos más vulnerables a las infecciones graves por este virus son los bebés, los niños con enfermedades pulmonares, los mayores de 65 años y las personas con sistemas inmunitarios debilitados.

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Los síntomas también pueden verse diferentes según la edad y el estado inmunitario. Muchos niños resultan expuestos a virus respiratorios por primera vez este año al retomarse las clases en persona y las actividades usuales socialización, luego de las restricciones de la pandemia, por lo que sus cuerpos pueden tener más dificultades para eliminar la infección, lo que puede provocar síntomas más amplios.

Según Esper, casi una cuarta parte de los niños tienen síntomas gastrointestinales (como diarrea, dolor de estómago o vómitos) por infecciones virales. Es menos común en adultos con gripe o VRS.

Las personas con sistemas inmunitarios debilitados tienen más probabilidades de desarrollar síntomas graves o neumonía por cualquiera de los tres virus.

Qué virus está circulando más en la comunidad

Los expertos en enfermedades anticipan que los casos de coronavirus aumentarán durante las vacaciones, ya que es una época en la que las personas viajan más y se reúnen en espacios cerrados. El promedio de casos diarios informados a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) ya ha aumentado casi un 11% en las últimas dos semanas, según el recuento de NBC News.

Pero es difícil determinar el nivel de contagio de COVID-19 en cada comunidad, ya que muchas personas hacen pruebas en el hogar. Las pruebas de VRS y gripe, al contrario, se realizan en el consultorio de un médico o se solicitan con receta.

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Las infecciones por el VRS parecen haber alcanzado ya su pico, ya que cayó la cantidad de pruebas positivas en las últimas semanas. Pero, los casos de gripe se están disparando, con altos niveles de hospitalizaciones. Esper dijo que espera que la Clínica Cleveland esté “nadando en gripe” dentro de dos semanas.

Sin embargo, el panorama varía según la región. En el noreste, dijo Roberts, “vimos un aumento de los casos por VRS en los últimos uno o dos meses y luego se estancó, lo cual es una gran noticia, y en cuanto a la gripe, solo en las últimas semanas estamos viendo un aumento exponencial”.

“El Sureste (Georgia, Alabama, Mississippi) vieron todo lo contrario. Inicialmente vieron un aumento en la gripe, y luego ahora están viendo que el VRS comienza a ponerse al día”, agregó.

Tratamientos y vacunas disponibles

A diferencia del COVID-19 y la gripe, no existen vacunas ni tratamientos recetados universalmente para el VRS.

El VRS es lo que más me asusta, probablemente, porque no se puede hacer nada al respecto y muchos niños pequeños no lo han visto. Realmente estamos viendo aumentos repentinos de casos en nuestros hospitales pediátricos”, dijo Roberts.

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Al contrario, para reducir la duración de los síntomas de la gripe, los médicos suelen recetar Tamiflu o uno de los otros tres tratamientos aprobados. Para algunas personas con coronavirus, los médicos pueden recetar Paxlovid.

Ashish Jha, coordinador de respuesta al COVID-19 de la Casa Blanca, enfatizó los beneficios de recibir vacunas contra la gripe y refuerzos contra el COVID-19. “En este momento en el que tenemos mucha gripe, todavía hay una cantidad decente de casos de VRS, y una buena cantidad de COVID-19, lo más importante que la gente debe hacer es vacunarse”, dijo Jha en una sesión informativa el martes. “Te mantiene fuera del hospital”, remarcó.