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El trastorno afectivo estacional aumentará este invierno debido a la pandemia: por qué es tan importante la luz solar

El coronavirus ha provocado que las personas tengan menos oportunidades de obtener luz solar natural. Además ha añadido otros factores como el estrés y la ansiedad. Los expertos advierten que este año será más frecuente.
/ Source: Telemundo

Por Elizabeth Chuck – NBC News

Incluso cuando no hay una pandemia, el invierno, con sus días cortos y sus temperaturas heladas, puede ser una época difícil para la salud mental de las personas.

Se estima que para un 5% de los adultos de Estados Unidos, los cambios de humor que se producen al disminuir la cantidad de luz solar son lo suficientemente graves como para requerir un diagnóstico de trastorno afectivo estacional.

Pero este año, a medida que el coronavirus sigue alterando la vida cotidiana, la depresión estacional puede ser mucho más frecuente, según los expertos.

Los síntomas del trastorno afectivo estacional son la falta de energía y la fatiga excesiva, la tristeza persistente, los cambios de peso y la pérdida de interés por actividades que antes eran agradables.

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Los síntomas suelen empezar en otoño y seguir en primavera. Su causa exacta no se conoce del todo, pero se cree que las puestas de sol más tempranas y las mañanas más oscuras del invierno alteran el reloj interno del cuerpo y producen cambios químicos en el cerebro.

Los expertos afirman que un conjunto de factores relacionados con la pandemia está exacerbando la depresión invernal este año: el aislamiento social, además del estrés por cuestiones como la salud, las finanzas y la escolarización a distancia. Además, el hecho de permanecer tanto tiempo en casa nos expone a menos luz natural.

"La luz natural y brillante, especialmente a primera hora de la mañana, es importante para la salud de las personas", afirma el doctor Paul Desan, director de la Clínica de Investigación de la Depresión Invernal del Hospital Yale New Haven.

"Ahora la gente trabaja desde casa. No se levantan temprano y no van en auto al trabajo. Pueden dormir hasta tarde. Y en su casa, la iluminación es menor –sin duda que la que tienen conduciendo al trabajo– pero también es menor que la de la oficina", explicó.

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"Es evidente que este año es diferente", añadió. "Estamos en un periodo increíblemente estresante y peligroso con esta pandemia. Creo que muchas personas que antes quizá se limitaban a decir: 'No me siento tan bien en invierno', este año van a venir a buscar ayuda".

Un tratamiento sencillo

Desgraciadamente, no todas las personas que padecen el trastorno afectivo estacional acuden a la ayuda de un profesional de la salud mental cualificado, afirma el doctor Richard Shelton, profesor y vicepresidente de investigación del departamento de psiquiatría de la Facultad de Medicina de la Universidad de Alabama en Birmingham.

Un hombre camina solitario por el río Hudson en Jersey City a finales de enero de 2021.
Un hombre camina solitario por el río Hudson en Jersey City a finales de enero de 2021.Getty Images

Es importante buscar ayuda con cualquier tipo de depresión, porque si no se controla, puede aumentar el riesgo de suicidio o de problemas de abuso de sustancias.

"La propia naturaleza del trastorno afectivo estacional es tal que, como te golpea en esta área de motivación energética, es muy difícil que la gente se anime a buscar atención", dijo. "En general, la gente no quiere ir a las clínicas. La buena noticia es que todos hacemos telesalud. Pero es una opción sólo para encontrar tratamiento".

Aunque no hay datos claros sobre cuántas personas padecen actualmente el trastorno afectivo estacional, los expertos creen que es casi seguro que ha aumentado con respecto a años anteriores.

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"Muchos de nosotros nos cansamos durante los meses de invierno", dijo Shelton, y añadió que el trastorno afectivo estacional es la "forma extrema" de eso. "Si unimos eso a lo que también sabemos que es otro factor causal de la depresión, que son los múltiples factores de estrés, especialmente en un periodo corto de tiempo, es natural que esperemos que esto produzca una mayor tasa de depresión", aseguró el doctor.

Cuanto más lejos se encuentre una persona del ecuador, mayor será el riesgo de padecer un trastorno afectivo estacional, debido a que los ciclos de luz son más cortos, explica Desan. Los que lo padecen tienden a señalar que los meses enero y febrero son los más difíciles, según la Asociación Americana de Psiquiatría.

La buena noticia: la terapia de luz, que puede realizarse en casa con un dispositivo que simula aspectos de la luz natural, es un tratamiento eficaz.

Los expertos recomiendan el uso de cajas de luz de alta calidad que tengan al menos 10,000 lux, que es una medida de luminosidad. Para obtener el máximo beneficio, aconsejan utilizar la caja de luz lo más temprano posible por la mañana durante 30 minutos.

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Es importante consultar a un médico antes de iniciar el tratamiento. Por lo general, la terapia de luz no tiene efectos secundarios, salvo en casos concretos: para las personas con trastorno bipolar, por ejemplo, la terapia de luz puede aumentar el riesgo de manía. En algunos casos, la medicación antidepresiva puede ser el mejor tratamiento.

Hay otras formas de combatir el trastorno afectivo estacional sin dejar de estar a salvo durante la pandemia, dijo Shelton.

"Salga al exterior. Salga de su casa o apartamento y vaya a dar un paseo", dijo. "Preferiblemente todos los días y, si puede, por la mañana", recomendó.

También sugirió vencer el aislamiento social con llamadas de Zoom con amigos o familiares y realizando actividades como la noche de juegos de forma virtual.

Salir de casa y acercarse a los demás es especialmente importante para los que trabajan desde casa, dijo Shelton.

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"Cualquiera que sea el tiempo de viaje al trabajo que tenías antes, aprovecha una parte importante de ese tiempo para estar al aire libre", dijo. "Convierte el tiempo de desplazamiento en tiempo para la interacción social o en tiempo para salir y exponerte a la luz".

Si usted o alguien que conoce está en riesgo de suicidio, llame a la Línea Nacional de Prevención del Suicidio de Estados Unidos al 800-273-8255, envíe un mensaje de texto TALK al 741741 o visite SpeakingOfSuicide.com/resources para obtener más recursos.