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¿Por qué el derrumbe del Champlain Towers en Miami es una advertencia para las comunidades costeras?

Los científicos han advertido durante mucho tiempo el riesgo de construir sobre las arenas movedizas de una isla barrera como Miami Beach. "Los edificios de 40 años no se derrumban así de simple", dijo el director de una empresa de análisis del mercado inmobiliario.

Por Phil McCausland - NBC News

Hay más preguntas que respuestas tras el colapso parcial este jueves de un edificio de 12 pisos en Surfside, Florida, que dejó al menos una persona muerta y 10 heridas. Otras 99 siguen desaparecidas en esa pequeña comunidad al norte de Miami Beach.

Los funcionarios locales parecen tener pocas explicaciones sobre el derrumbe del edificio de 136 unidades. Los científicos, sin embargo, han advertido durante mucho tiempo el riesgo de construir sobre las arenas movedizas de una isla barrera como Miami Beach, especialmente con el constante aumento del nivel del mar. Puede que esa no sea la causa del colapso, pero sigue siendo un desafío para la ingeniería en las regiones costeras de Estados Unidos.

El alcalde de Surfside, Charles Burkett, dijo a los periodistas que a menudo pasaba por frente al condominio, que se construyó a principios de la década de 1980. Agregó que estaba al tanto de las obras recientes en el techo con apoyo de una grúa, pero señaló que muchos edificios se someten a un mantenimiento similar.

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"No hay razón para que este edificio se derrumbe así", dijo Burkett, "a menos que alguien literalmente le extraiga los soportes de abajo, o estos sean arrastrados, o haya un sumidero o algo así, porque se derrumbó así de simple".

"Quiero decir, parece que hubiera estallado una bomba, pero estamos bastante seguros de que no estalló", dijo el alcalde al programa Today de la cadena NBC News.

Según un estudio realizado en 2020 por la Universidad Internacional de Florida, el edificio se estaba hundiendo a un ritmo preocupante desde la década de 1990. Sin embargo, sus autores explicaron que esa no es una causa concluyente del derrumbe. Getty Images

"Los edificios no se derrumban así de simple"

Kenneth Direktor, abogado de Becker, un bufete de abogados que ha trabajado para el edificio desde 1993, le dijo al periódico Miami Herald que el edificio había contratado a un ingeniero para someterlo a un proceso de reparaciones que se llevan a cabo cada 40 años, como lo exigen las leyes de construcción del condado de Miami-Dade.

"Ya habían avanzado bastante en la revisión del proyecto con el ingeniero", aseguró Direktor al Miami Herald.

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Cualquier propiedad en este condado que haya sido construida hace cuatro décadas o más debe completar el proceso de inspección alrededor de la fecha de ese aniversario para certificar que "cada edificio o estructura es seguro desde el punto de estructural y eléctrico" para ser habitable, según un aviso del condado enviado a los propietarios.

Hay ejemplos recientes de cómo el Gobierno local cerró edificios de condominios en Miami Beach y obligó a los residentes a mudarse si no pasaban las inspecciones, dijo Peter Zalewski, director de Condo Vultures, una empresa de análisis del mercado inmobiliario del sur de Florida. Miami Beach cerró el Castle Beach Club a los residentes durante más de dos años en 2005 después de que el edificio no resolviera los daños estructurales y los defectos eléctricos, apuntó.

"He estado aquí desde 1993 y nunca había visto que sucediera algo así", agregó Zalewski, refiriéndose al colapso del condominio el jueves. “Uno pensaría que cualquier problema grande habría sido detectado. Si se estaba realizando una revisión, habrá informes que indiquen qué problemas existen actualmente en el edificio".

"Tengo la sensación de que se va a descubrir algo más que sucedió y que no podemos asumir de inmediato", agregó Zalewski. "Los edificios de 40 años no se derrumban así de simple, y hay una gran cantidad de ellos uno al lado del otro a lo largo de la costa".

Los registros públicos no muestran muchos problemas con respecto al edificio, más allá de dos demandas de una propietaria por grietas en la pared exterior de su unidad.

La mujer demandó a la empresa que maneja el edificio por no reparar las grietas en 2015, según una querella presentada en el condado de Miami-Dade. La propietaria, quien no pudo ser contactada para ofrecer comentarios, dijo que las grietas provocaron daños por agua que le costó 15,000 dólares arreglar. Los documentos judiciales señalaron que, debido a que las grietas eran parte de un problema estructural, la empresa era la responsable de los gastos.

La mujer había presentado anteriormente otra demanda contra la asociación de constructores en 2001 debido a un problema similar. Las dos partes llegaron a un acuerdo fuera de la corte, pero ese problema es descrito como "de interés" en el Formulario de Recertificación Estructural del condado.

Becker, el bufete de abogados que representó al edificio en la demanda de 2015, no respondió a una solicitud de comentarios.

"Un verdadero llamado de atención"

Otro problema en cuestión para la comunidad de Surfside es compartido con todo Miami Beach: las comunidades allí están construidas sobre una isla barrera. Los expertos en clima y los geólogos han advertido durante mucho tiempo que no es posible explotarlas para la construcción de manera responsable. Están hechas de una mezcla floja de arena y barro y brindan una protección natural a la costa.

“Estas son características muy dinámicas. No comprendíamos que estas islas estaban migrando desde la década de 1970 ”, dijo Orrin Pilkey, profesor emérito de Geología en la Universidad de Duke que ha estudiado durante mucho tiempo el aumento del nivel del mar y la construcción excesiva en la costa. "A medida que sube el nivel del mar, las islas retroceden".

Un análisis de imágenes satelitales tomadas en Miami Beach, que incluye la ciudad de Surfside, encontró que el área se había movido ligeramente cada año durante la década de 1990, según un estudio publicado en la revista Ocean & Coastal Management en abril de 2020. El informe señaló que estos problemas pueden provocar mayores inundaciones y peligros para las comunidades locales.

Los estadounidenses han construido propiedades por valor de aproximadamente 3 billones de dólares en islas barrera y llanuras aluviales costeras, según The Geography of Risk, un libro ganador del autor Gilbert Gaul, quien ganó el premio Pulitzer, en el que se analiza la inversión inmobiliaria en comunidades de playa durante el siglo pasado.

Surfside es un área de fuerte presencia de la comunidad judía ortodoxa, donde se localizan algunas de las sinagogas más grandes del sur de Florida.Getty Images

"Es una conversación difícil de tener, pero el edificio no debería haber estado allí", dijo Pilkey, "junto con muchos otros edificios. Hacía mucho que esperábamos este verdadero llamado de atención".

Mientras tanto, Zalewski dijo que cree que los edificios que tienen una antigüedad similar al que colapsó en Miami probablemente se someterán a nuevos análisis e inspecciones después de esta tragedia. Dijo que no le sorprendería que Florida comience a exigir que los informes de construcción sean entregados al Estado para su revisión en el futuro.

"Al final del día", dijo, "esto traerá un cambio dramático para los condominios".