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Southwest Airlines cancela miles de vuelos y retrasa e interrumpe cientos más

La aerolínea achacó las cancelaciones a problemas de control del tráfico aéreo en Florida y al mal tiempo, pero otras aerolíneas de la región informaron de muchas menos cancelaciones.

Por Leslie Josephs - CNBC

Southwest Airlines canceló el domingo más de 1,000 vuelos, el 27% de su programación, mientras las interrupciones, que la aerolínea achacó a problemas de control del tráfico aéreo y al mal tiempo, afectaron los planes de viaje de miles de clientes.

“Experimentamos un impacto significativo en los aeropuertos de Florida [el viernes] por la noche después de que se pusiera en marcha un programa de gestión del tráfico aéreo impuesto por la FAA [Administración Federal de Aviación] debido a las condiciones meteorológicas, que dieron lugar a un gran número de cancelaciones”, dijo el sábado Alan Kasher, que supervisa las operaciones de vuelo diarias.

La FAA dijo que hubo “algunas horas” de retrasos en los vuelos el viernes por la tarde debido al mal tiempo y a problemas de personal en el Centro de Control de Tráfico de Rutas Aéreas de Jacksonville, que controla el espacio aéreo en cinco partes de Alabama, Georgia, Florida, Carolina del Norte y Carolina del Sur.

“No se ha informado de ninguna escasez de personal de tráfico aéreo de la FAA desde el viernes”, agregó. “Algunas aerolíneas continúan experimentando desafíos de programación debido a que las aeronaves y las tripulaciones están fuera de lugar. Por favor, póngase en contacto con las aerolíneas para obtener detalles sobre los horarios de vuelo actuales”.

Los principales destinos de Southwest, Denver, Baltimore, Dallas Love Field y Chicago Midway, fueron los más afectados por las cancelaciones del domingo.

Southwest pidió disculpas a los viajeros por las largas esperas del servicio de atención al cliente.

La compañía dijo en un comunicado el sábado que esperaba “volver a cerca de las operaciones normales a medida que avanzamos hacia el domingo”.

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“Estamos trabajando duro entre bastidores para minimizar los desafíos y recuperar completamente la operación mientras atendemos a las tripulaciones y a los clientes desplazados lo más rápido posible”, dijo la compañía.

La aerolínea con sede en Dallas canceló 808 vuelos el sábado, según el sitio de seguimiento de vuelos FlightAware. American Airlines, que tiene un gran centro de operaciones en Miami, en comparación, canceló 63 vuelos de línea principal, o el 2% de su operación y Spirit Airlines, con sede en Fort Lauderdale, Florida, canceló 32 vuelos, el 4% de su programa.

La escasez de personal provocó cientos de cancelaciones en Southwest durante el verano. La aerolínea recortó su programación después del verano para evitar más interrupciones. Otras aerolíneas se enfrentaron a la escasez de trabajadores después de animar a miles de personas a tomar vacaciones o a comprar boletos en el momento álgido de la pandemia, solo para que la demanda de viajes volviera más rápido de lo esperado este verano.

Southwest no comentó inmediatamente si la escasez de personal contribuyó a las cancelaciones de este fin de semana.

La aerolínea ha tenido problemas para contratar a nuevos empleados. El director ejecutivo entrante, Bob Jordan, dijo a CNBC, cadena hermana de Noticias Telemundo, el mes pasado que la compañía está preparada para recortar vuelos durante la temporada de vacaciones de primavera si no tiene suficiente personal para mantener sus operaciones.

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La disparidad entre la operación de Southwest y la de otras aerolíneas alimentó la especulación en las redes sociales de que los empleados estaban diciendo que estaban enfermos.

La Asociación de Pilotos de Southwest, el sindicato de pilotos de la empresa, aseguró: “Podemos decir con confianza que nuestros pilotos no están participando en ninguna acción de trabajo oficial o no oficial”.

Un avión de Southwest permanece en la puerta de embarque del Aeropuerto Nacional Ronald Reagan en Arlington, Virginia, el 25 de mayo de 2021.
Un avión de Southwest permanece en la puerta de embarque del Aeropuerto Nacional Ronald Reagan en Arlington, Virginia, el 25 de mayo de 2021.Stefani Reynolds / Bloomberg / vía Getty Images

“Nuestros pilotos seguirán superando la mala planificación de la gerencia de SWA, así como cualquier reto operativo externo, y seguirán siendo los pilotos más productivos del mundo”, dijo.

El sindicato señaló el sábado que el reciente anuncio de la compañía de que cumplirá con el requisito de la Administración del presidente Joe Biden de que los contratistas federales deben obligar al personal a vacunarse contra el COVID-19 está contribuyendo a las distracciones de los aviadores.

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“No se equivoquen: debido a los meses de problemas de personal y a las prácticas ineficientes de programación, hemos estado operando con un riesgo operacional más alto de lo normal”, dijo el comité de seguridad del sindicato a sus miembros en un mensaje el sábado.

Los informes de fatiga, que obligan a los pilotos a no volar, triplican las normas históricas, agregó.

“Todos estos retos han llevado a una distracción añadida en la cabina”, advirtió. “El anuncio del mandato de la vacuna COVID-19 de esta semana por parte de la compañía no hace más que agravar la situación”, puntualizó.

El viernes, el sindicato pidió a un tribunal federal de Dallas que bloqueara temporalmente la aplicación del mandato de vacunación, alegando que se trataba de una decisión unilateral y que, en cambio, requería negociaciones.