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Multan a Family Dollar con $40 millones por guardar comida y más productos en almacén infestado de roedores

La multa, la más grande jamás impuesta en un caso de seguridad alimentaria en Estados Unidos, siguió al hallazgo de “roedores vivos, muertos y en descomposición, heces, orina” y más en un almacén de Arkansas.

Por Patrick Smith — NBC News

La cadena de tiendas Family Dollar Stores fue multada esta semana con 41.6 millones de dólares por utilizar un almacén infestado de roedores para guardar alimentos, cosméticos y productos sanitarios y distribuirlos desde allí a más de 400 tiendas del sur del país.

Se trata de la mayor sanción penal de su tipo, y se produce después de que una investigación de la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA) encontrara “roedores vivos, muertos y en descomposición, heces, orina, así como olores y nidos de animales” en el centro de distribución de Family Dollar en West Memphis (Arkansas), informó en un comunicado el Departamento de Justicia.

La compañía —que tiene 8,000 tiendas en 46 estados y fue comprada en 2015 por su rival Dollar Tree— se declaró culpable el lunes de un delito menor por causar que los bienes resultaran “adulterados mientras se mantenían en condiciones insalubres”, en una audiencia en un tribunal federal en Little Rock.

Family Dollar Tumbles Most in a Year as Gross Margin Narrows
Family Dollar tiene 8,000 tiendas en 46 estados. Tim Boyle / Bloomberg via Getty Images file

El departamento precisó que la multa es la más grande jamás impuesta en un caso de seguridad alimentaria en Estados Unidos. Como parte de un acuerdo de culpabilidad, tanto Family Dollar Stores como Dollar Tree deberán cumplir unas “estrictas” directrices de reportes corporativos durante los próximos tres años.

“Cuando los consumidores van a la tienda tienen derecho a esperar que los alimentos y los medicamentos de los estantes se hayan mantenido en condiciones limpias y no contaminadas”, expresó en el comunicado el fiscal general adjunto en funciones, Benjamin C. Mizer.

El acuerdo de culpabilidad decía que en agosto de 2020 la empresa recibió por primera vez informes de “problemas con ratones y plagas”, aunque las entregas continuaron en 404 tiendas de Alabama, Missouri, Mississippi, Louisiana, Arkansas y Tennessee.

La empresa admitió que algunos empleados eran conscientes en enero de 2021 de que las condiciones del almacén eran ilegales.

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Sin embargo, continuó enviando mercancías desde el lugar hasta enero de 2022, cuando la investigación de la FDA reveló el alcance de la infestación. Tras fumigar el edificio, los exterminadores encontraron 1,270 ratones muertos, según el comunicado.

No fue hasta el 18 de febrero de 2022 que se retiraron todos los alimentos, medicamentos, cosméticos y productos sanitarios procedentes del almacén.

“Es incomprensible que Family Dollar supiera de los problemas de roedores y plagas en su centro de distribución en Arkansas pero continuara enviando productos que eran inseguros e insalubres”, dijo el fiscal federal Jonathan D. Ross.

“Vender a sabiendas este tipo de productos no sólo pone en riesgo la salud pública, sino que erosiona la confianza de los consumidores en los productos que compran”, continuó.

Dollar Tree afirmó que había cooperado plenamente con la investigación del departamento y que estaba trabajando para cambiar sus protocolos de seguridad.

“Habiendo alcanzado una resolución completa con el Departamento de Justicia, seguimos avanzando en nuestra transformación empresarial, procedimientos de seguridad e iniciativas de cumplimiento”, aseveró en un comunicado el presidente y consejero delegado de Dollar Tree, Rick Dreiling, que asumió su cargo en marzo de 2022.

“Desde ese momento, e incluso más directamente cuando asumí el puesto, hemos trabajado de forma diligente para ayudar a Family Dollar a resolver este asunto histórico y mejorar significativamente nuestras políticas, procedimientos e instalaciones físicas para garantizar que no se repita”, agregó.

La empresa apuntó que tiene previsto volver a las instalaciones de West Memphis en otoño con una inversión de 100 millones de dólares para mejorar la distribución, al tiempo que creará 300 puestos de trabajo.