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Descarrilamiento de 50 vagones de un tren deja un enorme incendio y personas evacuadas en un pueblo de Ohio

El incidente ocurrió el viernes por la noche y no se reportan heridos. Veinte carros de carga portaban materiales clasificados como peligrosos. A las autoridades de East Palestine les preocupaba más una carga del cloruro de vinilo químico, potencialmente riesgosa.

Un pueblo de Ohio se encuentra en estado de emergencia luego que un tren de carga que transportaba “materiales peligrosos” se descarrilara la noche del viernes, provocando un intenso incendio que forzó la evacuación de la zona y que aún continúa encendido este domingo.

Al menos 50 vagones se salieron de las vías en East Palestine sin que se precisen aún las causas del accidente. Hasta ahora no se reportan heridos, pero se sabe que el tren transportaba mercancías desde Madison (Illinois) a Conway (Pennsylvania), según informó el operador ferroviario Norfolk Southern.

Las autoridades anunciaron este domingo la evacuación obligatoria de unos 1,500 a 2,000 residentes de la zona cercana al incendio, informó la televisora local WKBN-TV.

El alcalde del pueblo, Trent Conaway, declaró el sábado estado de emergencia y dijo que la Agencia de Protección Ambiental (EPA, en inglés) monitorea la calidad del aire en la zona evacuada, aproximadamente de una milla, pero no ha registrado lecturas peligrosas, según reportó la agencia de noticias The Associated Press (AP).

Esta foto tomada con un dron muestra partes del tren que se descarriló el viernes por la noche en East Palestine, Ohio.
Esta foto tomada con un dron muestra partes del tren que se descarriló el viernes por la noche en East Palestine, Ohio.Gene J. Puskar / AP

“Todos están trabajando juntos para tratar de resolver esta situación lo mejor que podamos”, dijo Conaway en un video transmitido por la estación afiliada de NBC en Youngstown, Ohio.

El operador ferroviario Norfolk Southern estableció un Centro de Asistencia Familiar para atender a las personas afectadas y donó 25,000 dólares a la Cruz Roja, según WKBN-TV.

La empresa avisará cuando sea seguro para que las cuadrillas se acerquen a la zona del incendio, aseguraron funcionarios locales en una rueda de prensa este domingo en la que además indicaron que los residentes en East Palestine deben llamar al 211 para obtener información adicional.

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Las autoridades advirtieron que podrían imponer medidas disciplinarias a quienes se atrevan a romper el cordón de seguridad que rodea el tren. Reporteros locales aseguraron que en la zona se percibe un olor similar al de disolvente de pintura.

Aunque la investigación del accidente ya comenzó, los investigadores no han podido acceder al sitio debido a que aún se considera una "escena de incendio activo", explicó en conferencia de prensa la tarde del sábado, Michael Graham, miembro de la Junta de Seguridad de Transportación Nacional (NTSB, por sus siglas en inglés).

La agencia federal espera que este domingo pueda bajar los datos de las cajas negras de las tres locomotoras que movían la carga así como el video de las cámaras en cada una de ellas. Mientras tanto los investigadores están analizando videos aéreos de la policía estatal y de drones en el sitio, además de grabaciones de cámaras cercanas a la vía férrea, dijo Graham.

El funcionario explicó que el accidente ocurrió a las 8:55 pm. Hasta la tarde del sábado, no habían entrevistado al conductor del tren. Explicó que la velocidad máxima de la vía es de 45 millas por hora, pero hasta ahora desconocen cuál era la velocidad a la que avanzaba la máquina en el momento del accidente.

La NTSB espera tener un reporte preliminar del accidente en cuatro o seis semanas, pero la investigación podría tardar hasta 24 meses.

Las autoridades habilitaron dos centros de evacuación y notificaron a la Cruz Roja. A las personas que viven dentro de una milla del cruce de James Street se les dijo que se fueran, y a las personas en otras áreas se les pidió permanecer dentro de casas y edificios.

A train derailed in East Palestine, Ohio, on Friday, Feb. 3, 2023, prompting evacuations after a fire broke out.
El incendio forzó la evacuación de la zona.Elizabeth Parker Sherry

Norfolk Southern dijo que el tren tenía más de 100 vagones, 20 de los cuales transportaban materiales peligrosos, es decir carga que podría representar cualquier tipo de peligro "incluidos riesgos inflamables, combustibles o ambientales".

El jefe de bomberos, Keith Draick, dijo que estaban más preocupados por una carga del cloruro de vinilo químico, pero que las características de seguridad de los vagones seguían funcionando. Según dijo Graham, 14 vagones llevaban la sustancia.

El cloruro de vinilo, que se usa para fabricar la resina plástica dura de cloruro de polivinilo utilizada en una variedad de productos plásticos, está asociado con un mayor riesgo de cáncer de hígado y otros tipos de cáncer, según el Instituto Nacional del Cáncer.

Los equipos de emergencia mantendrán la distancia hasta que los funcionarios ferroviarios les digan que es seguro acercarse, dijo Drabick, según el reporte de AP.

Las autoridades dijeron que 68 agencias de tres estados y varios condados respondieron al descarrilamiento, que ocurrió a unas 51 millas al noroeste de Pittsburgh y a 20 millas del extremo norte del Panhandle de West Virginia.

Elizabeth Parker Sherry dijo a AP que su hijo de 19 años se dirigía a Walmart para comprar un televisor nuevo a tiempo para el Super Bowl cuando la llamó para que viera las llamas y el humo negro cerca de su casa. Ella a su vez, le envió un mensaje a su madre para que saliera de su casa junto a las vías. Al final todos, incluida su hija, tuvieron que abandonar la casa mientras los equipos de emergencia iban de puerta en puerta para pedirle a la gente que evacuara.

Foto facilitada por Melissa Smith en las que se aprecian llamas y humo provenientes de vagones descarrilados, tomada desde su granja en East Palestine, Ohio, el viernes 3 de febrero de 2023. (Melissa Smith vía AP)
Foto facilitada por Melissa Smith en las que se aprecian llamas y humo provenientes de vagones descarrilados, tomada desde su granja en East Palestine, Ohio, el viernes 3 de febrero de 2023. (Melissa Smith vía AP)Melissa Smith / AP

El área de evacuación cubrió de 1,500 a 2,000 de los casi 5,000 residentes de East Palestine, pero se desconocía cuántas personas se vieron realmente afectadas, dijo el alcalde Conaway.

Michael Graham, de la NTSB, envió un mensaje a los habitantes de las zonas cercanas."Estén atentos a los equipos locales de rescate y hagan exactamente lo que les digan".

Conaway, por su parte, pidió a las personas que mantuvieran a los socorristas en sus pensamientos y oraciones.

“No solo es una noche fría, sino que están lidiando con una situación que muchos de ellos nunca han enfrentado”, dijo.