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Casi 60 aeropuertos de EE.UU. afrontan Acción de Gracias y Navidad con la mitad de personal

La falta de pilotos y de trabajadores en las terminales encarece el precio de los boletos y augura aeropuertos colapsados durante la temporada de fiestas. Los expertos recomiendan viajar con tiempo para encontrar buenas ofertas y evitar el caos.

Los recortes en tripulación llevados a cabo por las aerolíneas, y que se intensificaron este verano, provocarán un notable aumento de los precios para volar durante la temporada de fiestas que arranca esta semana, en unos aeropuertos que se colapsarán por falta de personal de tierra.

La Asociación de Líneas Aéreas Regionales (RAA, por sus siglas en inglés) afirma que el servicio se ha reducido a la mitad de los niveles anteriores a la pandemia del COVID-19 en 59 aeropuertos pequeños y regionales del país, principalmente por la escasez de pilotos y el elevado costo del combustible y la inflación.

Viajeros se desplazan por una terminal del Aeropuerto Internacional O'Hare de Chicago, el 19 de octubre de 2022.
Viajeros se desplazan por una terminal del Aeropuerto Internacional O'Hare de Chicago, el 19 de octubre de 2022.NurPhoto via Getty Images

Hasta el mes pasado, 112 de los 430 aeropuertos con servicio regular de pasajeros de Estados Unidos habían perdido al menos un tercio de sus vuelos, según la revisión de los horarios de vuelo de la RAA.

“El drástico descenso entre 2019 y 2022 es dramático y, marca casi un precedente, que solo puede asemejarse con lo que ocurrió después del 11 de septiembre de 2001", de acuerco con Faye Malarkey Black, presidenta y directora general de la RAA.

Los estadounidenses ya deben pagar boletos más caros esta temporada. La plataforma de viajes Hopper ha pronosticado que las tarifas aéreas serán las más altas de los últimos cinco años durante esta temporada de fiesta: los billetes de ida y vuelta en Acción de Gracias valdrán unos 350 dólares de media y los de Navidad unos 463 dólares. El mes de octubre confirmó el alza de precios generalizado, después de que las tarifas aéreas sufrieran un aumento del 43% con respecto al mismo mes del año anterior, según los últimos datos de inflación.

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Los viajes se encarecen mucho más para aquellos pasajeros que deben conducir largas distancias para tomar un avión en aeropuertos pequeños, como el de Dubuque, en Iowa, o el de Ogden, en Utah, al tener que asumir una gasolina más cara y una tarifa de estacionamiento mayor. Las estancias en hoteles y las comidas antes o después de volar también se han encarecido.

La situación en el aeropuerto regional de Ithaca Tompkins, en Nueva York, es de las más llamativas del país. Para Thanksgiving se pagan boletos de ida y vuelta por 552 dólares de media, un 39% más que en 2019, mientras que para Navidad sube hasta los 605 dólares, 10% más que hace tres años, según Hopper.

Las compañías aéreas reaccionan de forma diferente ante esta coyuntura.

United explicó que "ajusta regularmente su calendario por una variedad de razones, incluyendo la demanda, las necesidades más amplias de nuestra red y más", sin entrar en detalles de cómo afronta la falta de personal.

American Airlines, de su lado, ha dejado de volar a 15 ciudades del país desde 2020 y sigue teniendo a 100 aviones regionales en tierra por falta de pilotos, de acuerdo con la portavoz Andrea Koos.

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Delta defiende que no ha dejado de volar completamente a ningún lugar desde 2020, y que sus problemas de personal son similares a los que sufre el sector.

A pesar de este escenario, los consumidores siguen con sus planes de viajar durante las fiestas. Éste año lo hará un 46% de ellos, frente al 37% del año pasado, según la encuesta Deloitte Holiday Travel 2022.

Los expertos en viajes recomiendan a los que quieran ahorrar dinero cambiar las fechas de sus viajes o, al menos, evitar los días de mayor actividad para no tener que pagar las tarifas más altas en los aeropuertos regionales y en los grandes centros de conexión.

Volar el lunes de la semana de Acción de Gracias es más barato que hacerlo el martes o el miércoles, según Hopper. Lo mismo ocurre con Navidad: en mejor evitar los días inmediatamente antes y después de las celebraciones para encontrar mejores ofertas.

Los expertos también aconsejan usar cupones de descuento para aparcar en estaciones de larga duración, reservar con tiempo y explorar las tarifas Park, Stay, Fly para reservar un hotel y así poder tomar un vuelo temprano.

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El Black Friday, el Cyber Monday y el Travel Tuesday también son tres días que ofrecen oportunidades para hallar boletos de avión y hoteles a precios más razonables: desde promociones a descuentos.

Algunos aeropuertos que han sufrido los recortes aseguran estar buscando la fórmula para recuperar el servicio eliminado.

“La pérdida de vuelos ha afectado a las empresas e instituciones educativas de nuestra zona”, dijo Roxan Noble, directora del Aeropuerto Internacional Tompkins de Ithaca, quien afirma estar en negociaciones con las principales compañías aéreas para restablecer o aumentar sus vuelos.

“También estamos buscando una aerolínea de bajo coste que venga a atender nuestro mercado de ocio”, reveló. “Puede que no llene totalmente el vacío, pero ayudaría”.

“Todos los aeropuertos compiten por los mismos aviones, los mismos pilotos y las mismas tripulaciones”, apuntó Joe Cappel, vicepresidente de desarrollo empresarial de la Autoridad Portuaria del Condado de Toledo-Luca, en Ohio. Así que, además de ofrecer paquetes de incentivos competitivos a las aerolíneas, el aeropuerto Toledo Express también se ofrece a ayudar a las nuevas aerolíneas con el marketing y la publicidad hasta el manejo del equipaje. “Todo lo que se pueda pensar está sobre la mesa”, reconoció.

Con información de NBC News