En pueblos devastados por el huracán Michael, los sobrevivientes luchan con el desconcierto y la angustia

"Miré a mi esposo, lo tomé de la mano y le dije que no sobreviviríamos", dijo Anderson. "No lo vamos a lograr", recuerda la alcaldesa de Lynn Haven, uno de los pueblos destruidos.

LYNN HAVEN, Fla. - Durante 55 minutos agotadores, la alcaldesa Margo Anderson no supo si iban a sobrevivir al huracán Michael.

Salió de la tormenta en el edificio sede de la policía aquí con otras 40 personas, incluidos los oficiales, sus familias y sus mascotas.

El grupo fue de habitación en habitación, esquivando los escombros que caían hasta que el ojo de la tormenta pasó. Luego, el silencio.

"Miré a mi esposo, lo tomé de la mano y le dije que no sobreviviríamos", dijo Anderson. "No lo vamos a lograr".

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Afortunadamente, las 40 personas refugiadas en el interior sobrevivieron. Una vez que pasó la tormenta, se arrastraron por las ventanas para salir del edificio demolido. La primera vez que regresó al interior del edificio fue casi demasiado difícil de soportar.

"Normalmente tengo una voz muy baja y tranquila y puedo sentir cómo sólo al hablar de eso me falta el aliento", dijo.

Lo que Anderson vivió en Lynn Haven se hace eco de la destrucción vista en toda el área. La cifra de muertos por el huracán Michael se elevó a 19 el domingo mientras los equipos de rescate continuaban abriéndose camino a través de las partes devastadas del área conocida como Panhandle de Florida. Los residentes se han quedado con incredulidad, inseguros de lo sucederá después.

 Cuatro millas al sur de Lynn Haven está Panama City, Florida. A lo largo de la carretera principal que atraviesa la ciudad, todos los negocios tienen algún daño o están completamente destruidos.

El propietario de un taller local de automóviles estaba tan preocupado por los saqueos que pasó la noche en su edificio destruido armado con una escopeta.

Mientras tanto, Mexico Beach, a solo 24 millas de Panama City, se considera punto cero por los daños causados ​​por el huracán: todas las casas allí fueron arrasadas por el viento y la lluvia. Los equipos de búsqueda y rescate de Tennessee, Indiana y Florida están en el terreno buscando a 250 personas que eligieron quedarse y no las encuentran.

"Continuamos repasando esa lista para asegurarnos de que sabemos dónde están todos", dijo Michael Pruitt, del Equipo de Apoyo a Incidentes de Búsqueda y Rescate Urbano de FEMA.

Los que no tienen seguro están en una situación desesperada. Kelly Mitchell dijo que la casa de la playa de su abuelo está totalmente destruida. Era un lugar donde generaciones de familiares se reunían para disfrutar de la tranquilidad de una comunidad costera de un pequeño pueblo de aproximadamente 1,000 personas.

"Sé que es solo una casa grande pero tiene muchos recuerdos para nosotros", dijo Mitchell. “Entraron cinco pies de agua y es totalmente lodo y arena y todo en la casa está destruido”.

Mitchell y su hija Abby Golden se dirigieron desde Blountstown hasta Mexico Beach por una cosa.

"Vinimos aquí principalmente para obtener fotografías que mi abuela, que tendría 100 años, había pintado en la casa", dijo Mitchell. "Queríamos salvar eso y pudimos recogerlas".

En Lynn Haven, Anderson está trabajando arduamente para verificar su comunidad, recorriendo el área en un carrito de golf.

"Estamos todos juntos. Tenemos un hashtag, Lynn Haven Together And Strong (Lynn Haven Juntos Y Fuertes). Y eso es lo que somos”, dijo Anderson. “Tenemos esperanzas para el futuro y vamos a superarlo. La gente aquí está devastada. Nuestra ciudad ha sido catastróficamente afectada".

Anderson organizó el primer centro de distribución en su ciudad donde los residentes pueden obtener  comida caliente, agua y hielo. Los voluntarios han estado trabajando durante todo el día sirviendo guisos caseros, perros calientes, hamburguesas e incluso pastelillos. Todo ha sido donado de ciudades vecinas donde las personas tienen electricidad, pueden cocinar o pueden llegar a tiendas de abarrotes a millas de distancia.

"Hay mucha gente buena aquí", dijo Mara Harrison. "Sólo quieren ayudar".

Harrison ha vivido en el Panhandle de Florida toda su vida y nunca ha visto una devastación como esta.

Al otro lado de la calle del centro de distribución de voluntarios, la oficina del dentista de su esposo a duras penas está en pie. Pero Harrison está más preocupada por sus vecinos que no pueden abandonar sus hogares.

Anderson dijo que entre 80 y 90 por ciento de las casas en Lynn Haven están destruidas. El administrador de la ciudad de Mexico Beach dijo que el 95 por ciento de las casas en la playa de México son inhabitables.

William Johnson ayuda a empacar las pertenencias de un amigo cuando regresa a su casa dañada por el huracán Michael en Mexico Beach, Florida, el 14 de octubre de 2018/AP

Los residentes en Lynn Haven no están esperando ayuda. Aunque FEMA llegó el domingo para comenzar el proceso de proporcionar asistencia de refugio de transición a los residentes, los voluntarios continuaron sirviendo comidas calientes.

"¿Quién va a ayudar? La gente simplemente no sabe que lo necesita", dijo Harrison mientras preparaba perritos calientes y hamburguesas para una larga fila de vecinos hambrientos. "No tienen idea de que es así".

"Hay muchas personas que no tienen los medios para irse y esas son las personas a las que necesitamos ayudar", dijo.