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Los abogados del exmarine que estranguló a Jordan Neely en el metro de Nueva York alegan que no pretendía hacer daño

Daniel J. Penny, de 24 años, ha sido identificado como el hombre que asfixió a Neely, según dos funcionarios policiales familiarizados con la investigación.

Por Minyvonne Burke, Daniel Arkin, Myles Miller, Marc Santia y Jonathan Dienst - NBC News

El conductor del metro de Nueva York acusado de la muerte por estrangulamiento de un vagabundo es un veterano de los Marines de EE.UU. que actuó para protegerse a sí mismo y a otros pasajeros y que nunca tuvo intención de hacer daño, según alegaron sus abogados el viernes por la noche.

Daniel J. Penny, de 24 años, ha sido identificado por las autoridades como el hombre que presuntamente estranguló a Jordan Neely tras un altercado el lunes en un tren de la línea F en dirección norte, según dos agentes de la ley familiarizados con la investigación.

“Cuando el señor Neely comenzó a amenazar agresivamente a Daniel Penny y a los demás pasajeros, Daniel, con la ayuda de otros, actuó para protegerse hasta que llegó la ayuda”, explicaron los abogados de Penny en un comunicado el viernes por la noche. “Daniel nunca tuvo intención de hacer daño al señor Neely y no pudo prever su prematura muerte”, agregaron.

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Neely, de 30 años, estaba inconsciente cuando la policía llegó a la estación de metro de Broadway y East Houston Street, y fue declarado muerto en un hospital, dijo la policía de Nueva York.

Murió por “compresión del cuello (estrangulamiento)” y la forma fue homicidio, según detalló la oficina del médico forense jefe de la ciudad. Penny fue detenido el lunes, interrogado por la policía y puesto en libertad. No se han presentado cargos contra él.

Los legisladores y otras personas se preguntaron por qué las autoridades policiales no lo retuvieron durante más tiempo.

El viernes, dos fuentes familiarizadas con el asunto dijeron que se espera que el fiscal del distrito de Manhattan, Alvin Bragg, presente el caso ante un gran jurado para que considere posibles cargos. El momento en que podrían materializarse los cargos o cuándo se cerraría el caso sin enjuiciamiento no estaba claro.

Los abogados de Penny dijeron que Neely tenía un historial documentado de comportamiento violento y errático, resultado aparente de una enfermedad mental continua y no tratada.

“Durante demasiado tiempo, los enfermos mentales han sido tratados con indiferencia”, dijo el bufete Raiser and Kenniff en su declaración en nombre de Penny. “Esperamos que de esta horrible tragedia surja un nuevo compromiso por parte de nuestros funcionarios electos para abordar la crisis de salud mental en nuestras calles y metros”, añadieron.

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El incidente, grabado en parte con un teléfono móvil, ha desencadenado un debate nacional, en el que la gente ha denunciado el vigilantismo y algunos políticos han exigido a las autoridades que hagan más para abordar el problema de las personas sin hogar, la salud mental y la violencia en el metro. Neely, un músico ambulante del metro que bailaba disfrazado de Michael Jackson, padecía una enfermedad mental, según los abogados de su familia.

¿Quién es Daniel Penny?

Penny se graduó de la Escuela Secundaria West Islip en Long Island, Nueva York, en 2016, según indicó un portavoz del distrito el viernes sin revelar detalles adicionales.

Daniel J. Penny, de 24 años, ha sido identificado como el hombre que presuntamente retuvo a Jordan Neely en el metro de Nueva York.
Daniel J. Penny, de 24 años, ha sido identificado como el hombre que presuntamente retuvo a Jordan Neely en el metro de Nueva York.Juan Alberto Vazquez / NBC News

Sirvió en los Marines entre junio de 2017 y junio de 2021 en el 1er Batallón, 2º de Marines y 2ª División de Marines, según un portavoz. Alcanzó el rango de sargento y su último destino fue Camp Lejeune, en Carolina del Norte.

Penny fue condecorado con dos Cintas de Despliegue de Servicio Marítimo y cinco medallas, entre ellas la Medalla de Buena Conducta del Cuerpo de Marines, la Medalla de Servicio Humanitario y la Medalla de Servicio en la Guerra Mundial contra el Terrorismo.

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En un comunicado, un portavoz de los Marines dijo que la rama de servicio estaba al tanto de lo sucedido en el tren y que “cooperaría con las agencias que investigan este incidente si se le pide".

Pero agregó que los Marines no podían confirmar que un exmiembro del servicio estuviera involucrado en el incidente, diciendo que estaba “simplemente confirmando que una persona con el nombre que nos has presentado ha servido en el Cuerpo de Marines".

Tras el servicio militar, Penny se matriculó en la universidad, pero la abandonó porque se sentía “completamente insatisfecho” y en su lugar viajó de mochilero por Centroamérica, según su perfil en Harri, una plataforma de contratación y gestión de personal para el sector de la hostelería. Buscaba trabajo como camarero en Manhattan, según el perfil.

Múltiples llamadas al 911

Un portavoz de la policía dijo que los agentes fueron llamados a la estación después de recibir una llamada al 911 sobre una pelea física.

“La investigación posterior reveló que el hombre de 30 años estaba involucrado en una disputa verbal con el hombre de 24 años y se intensificó en un altercado físico”, dijo el portavoz en una llamada telefónica a principios de esta semana. “Durante la lucha física entre los dos varones, el varón de 30 años perdió el conocimiento”.

Dos fuentes familiarizadas con el asunto dicen que hubo al menos cinco llamadas al 911 sobre el incidente, incluyendo los informes iniciales de un hombre sin hogar que algunos encontraron amenazante en sus gestos y volumen.

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Juan Alberto Vázquez iba en el tren y captó en parte el altercado con su teléfono móvil. El vídeo, ampliamente difundido, no muestra lo que ocurrió antes del estrangulamiento.

Dijo a la NBC de Nueva York que Neely subió al tren y “empezó a decir un discurso un tanto agresivo, diciendo que tenía hambre, que tenía sed, que no le importaba nada, que no le importaba ir a la cárcel, que no le importaba que le cayera una gran cadena perpetua”.

Algunos testigos dijeron que Neely supuestamente actuó de forma muy agresiva con otros motoristas y amenazó con hacerles daño, informó la emisora de noticias. Vázquez dijo que Neely fue mantenido en posición de estrangulamiento durante unos 15 minutos.

Un bufete de abogados contratado por la familia de Neely dijo que padecía una enfermedad mental “que comenzó a los 14 años, cuando experimentó el brutal asesinato de su madre”.

Su madre, Christine Neely, fue asesinada en 2007, metida dentro de una maleta y abandonada en la autopista Henry Hudson de Nueva York, informó NJ.com. Su novio, Shawn Southerland, fue condenado en un juicio en el que Neely, que entonces tenía 18 años, testificó.

Neely declaró ante el tribunal que intentó despedirse de su madre antes de ir al colegio el 4 de abril de 2007, pero Southerland se negó a dejarle entrar en el dormitorio. Neely dijo que más tarde ese día Southerland hizo las maletas y se marchó, según el medio de comunicación. Southerland fue condenado a 30 años de prisión.