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Facturas de hasta $10,000: cómo las compañías de electricidad en Texas están sacando ganancias de la histórica tormenta invernal

Mientras la electricidad regresa poco a poco y los tejanos pueden volver a calentar sus hogares en medio de las gélidas temperaturas, muchos hogares tendrán que lidiar con la subida astronómica de sus facturas, pues las compañías aumentaron los precios de acuerdo con la demanda.

Por Leticia Miranda - NBC News

Cuando la red eléctrica de Texas colapsó debido a la histórica tormenta invernal, José Del Río, un residente de Haltom City, en el área de Dallas-Fort Worth, vio cómo la factura de electricidad de una casa vacía de dos habitaciones que está tratando de vender aumentó poco a poco durante las últimas dos semanas. Por lo general, la factura es de alrededor de 125 a 150 dólares al mes, según Del Río. Sin embargo, la cuenta de electricidad ya ha tenido un cargo de unos 630 dólares este mes, y todavía debe otros 2,600 dólares.

"Si las cosas empeoran, puedo al menos cargarlo a una tarjeta de crédito o arreglármelas de alguna manera", dijo. "No hay nadie viviendo en esa casa. Todas las luces están apagadas. Pero tengo el aire en 60 porque no quiero que las tuberías se congelen".

Cuando se comunicó con Griddy, su compañía de electricidad, le aconsejaron que cambiara de proveedor, aseguró.

Los precios de Griddy dependen del mercado y, por lo tanto, son vulnerables a cambios repentinos en la demanda. Con el clima extremo, el gasto de electricidad se ha disparado, elevando sus precios a más de 9,000 dólares por megavatio/hora, en comparación con el promedio estacional de 50 dólares por megavatio/hora.

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Ante el aumento de los costos, Griddy ha estado aconsejando a los consumidores que consideren cambiar temporalmente de proveedor de electricidad para ahorrar en sus facturas.

Un equipo de Oncor Electric Delivery trabaja para restaurar la energía en un vecindario el 18 de febrero de 2021 en Odessa, Texas, luego de la tormenta invernal.AP

Griddy no respondió a la solicitud de comentarios de NBC News, la cadena hermana de Noticias Telemundo.

El Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas (ERCOT, en inglés), que administra la energía para aproximadamente el 90% de la carga eléctrica del estado, no estaba preparado para las gélidas condiciones de las últimas dos semanas: la red eléctrica primaria se vio afectada por una demanda de energía fuera de lo común. Y mientras los tejanos intentaban calentar sus hogares, la demanda superó las estimaciones más altas que habían hecho los funcionarios de servicios públicos.

"Asumo la responsabilidad por la situación actual con ERCOT", dijo el jueves a la prensa el gobernador de Texas, Greg Abbott.

Los clientes fuera del área de servicio de ERCOT también han sido sorprendidos con facturas de electricidad enormes. Veronica García, cliente de Reliant Energy ,en la localidad de Mansfield, dijo a NBC News que la proyección de su factura de electricidad es del doble de lo que normalmente paga al mes por este servicio.

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Su pago mensual más reciente fue de 63 dólares, el 11 de febrero, para un apartamento de una habitación. Ahora la proyección es de entre 114 y 133 dólares para marzo, según documentos revisados ​​por NBC News.

Su casa no tuvo electricidad durante unas tres horas la madrugada del martes. Pero desde que golpeó la tormenta, no ha estado usando mucha energía. Ella abandonó su apartamento el martes para quedarse con su suegra a causa del frío.

"Con suerte, si son personas decentes, no le cobrarán a la gente por esto, porque nosotros no teníamos control sobre esta situación", dijo García, quien trabaja como asistente administrativa en el UT Southwestern Medical Center. "Ojalá pueda disputar los cargos y ellos hagan lo correcto".

La portavoz de Reliant Energy, Megan Talley, dijo a NBC News que está ofreciendo opciones de pago flexibles de las facturas para ayudar a los clientes afectados por la tormenta. Dijo que los clientes deben ponerse en contacto directamente con la empresa "para que podamos congeniar con ellos en este momento difícil".

Oncor Electric Delivery, que distribuye electricidad para Reliant Energy, no respondió a la solicitud de comentarios de NBC News.

Las leyes de Texas protegen a los consumidores de las empresas que utilizan los desastres naturales con fines de lucro, pero no está claro si esas leyes pueden extenderse para proteger a los clientes de electricidad afectados por las altas facturas, dijo Keegan Warren-Clem, abogado de la organización sin fines de lucro Texas Legal Services Center.

Los programas federales como el programa de asistencia energética para viviendas de bajos ingresos podrían proteger a los clientes que califican debido a los altos cargos, dijo. Si no califican para el programa federal, un cliente puede buscar programas de asistencia con facturas a través de organizaciones benéficas o iglesias, dijo.

“A falta de acciones a nivel estatal, hay opciones limitadas disponibles para brindar un alivio constante”, dijo Warren-Clem.

Los clientes pueden congeniar con sus proveedores de tarjetas de crédito acerca de planes para cubrir la factura a plazos, dijo Matt Schulz, analista jefe de la compañía financiera LendingTree. También dijo que las compañías de tarjetas de crédito se han vuelto más flexibles con los prestatarios durante el transcurso de la pandemia.

"Lo último que necesita mucha gente en este momento es una factura de electricidad más alta, y eso es algo con lo que, lamentablemente, mucha gente tendrá que lidiar", dijo Schulz.

Royce Pierce y su esposa, Danielle, quienes viven en Willow Park, al oeste de Dallas, han estado viendo cómo su factura de electricidad ha aumentado hasta casi 10,000 dólares en los últimos días en su casa de tres habitaciones. Si bien la familia le dijo a NBC News que se consideran afortunados porque no han perdido el servicio, el costo ha sido un desafío adicional.

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Dado que la familia tiene un plan de tarifa variable con Griddy, la compañía les cobra automáticamente la electricidad que gastan a medida que la gastan. Danielle dijo que bloqueó la tarjeta de débito de la que le cobraban su factura porque Griddy la colapsó. La familia ha estado usando cuentas y tarjetas de crédito separadas para pagar sus necesidades a medida que la tormenta continúa golpeando.

"Esperamos que haya algún alivio", dijo Royce. “Esto es algo que nosotros tal vez podamos sortear y resolver a medida que pasa el tiempo, pero ¿cuántas personas no pueden hacer lo mismo? Un montón".