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Facebook pagará 400 dólares a casi dos millones de personas en Illinois por tomar sin permiso sus datos personales en la red

“Ya hemos superado el punto en el que las violaciones de la privacidad se castigan con un tirón de orejas", dice un experto, "hacer un uso indebido de la información más íntima de millones de personas tiene un coste”.

Por David Ingram y Elliott Ramos — NBC News

Los beneficios de las leyes de privacidad en internet pueden ser a veces difíciles de entender: con la normativa adecuada, los usuarios pueden tener a veces una vaga seguridad de que los anunciantes o el Gobierno no podrán espiar fácilmente su información personal. 

Pero esta semana los residentes de Illinois han recibido un beneficio más tangible: 397 dólares.

Ese dinero ha llegado por cheque y depósito directo de un fondo de conciliación creado el año pasado después de que la red social Facebook aceptara resolver una demanda colectiva que alegaba que había violado los derechos de los residentes de Illinois al recoger y almacenar escaneos digitales de sus rostros sin permiso. 

La compensación se restringe a Illinois debido a la pionera ley estatal de Privacidad de la Información Biométrica, una norma poco usual aprobada en 2008 que permite a los consumidores del estado demandar a las empresas por violaciones de la privacidad relacionadas con las huellas dactilares, los escaneos de retina, la geometría facial y datos similares.

Este estado ha sido considerado uno de los lugares más agresivos del mundo en regulación de las empresas tecnológicas.

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“Dice algo interesante sobre la ley que tenemos aquí en Illinois que fueron capaces de conseguir que Facebook admitiera haber hecho algo malo”, dijo Eric Allix Rogers, de 36 años, que vive en el barrio de South Shore de Chicago y dirige eventos y comunicaciones para una organización sin fines de lucro.

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Facebook acordó pagar 650 millones de dólares para poner fin al litigio; el dinero se repartirá entre usuarios de Facebook de Illinois que presentaron reclamaciones, menos los costes de la demanda y 97.5 millones de dólares en honorarios de abogados. Alrededor de 1.6 millones de personas se adhirieron al acuerdo en diciembre de 2020, y los cheques han estado llegando desde entonces. 

Se trata del mayor acuerdo jamás alcanzado en virtud de la ley de Illinois, y la magnitud del pago de Facebook ha hecho que otros estados, incluido California, estén estudiando leyes similares. 

La Unión Estadounidense de Libertades Civiles (ACLU, en inglés) usó la ley de Illinois para forzar un acuerdo la semana pasada con la empresa de vigilancia Clearview AI, que recogía las huellas faciales de perfiles en línea y las vendía a clientes como departamentos de policía.

Un puñado de estados, entre ellos Texas y Washington, ya cuentan con leyes de privacidad biométrica, pero ninguno permite a los consumidores presentar demandas, lo que se conoce como derecho de acción privado. Esto deja la aplicación a los abogados del Gobierno, como cuando el fiscal general de Texas demandó a Facebook este año por el software de reconocimiento facial.

Los cheques de 397 dólares contrastan fuertemente con la forma en que la mayoría de los ciudadanos experimentan las leyes de privacidad: a través de ventanas emergentes en sus navegadores que piden permiso para recopilar datos a través de cookies de sitios web y otros rastreadores. Algunas personas afirman que el marco actual les hace sentir impotentes o molestos. 

Los cheques son tan inusuales que algunas personas dijeron en las redes sociales que pensaban que el dinero podría ser una estafa.

Pero los defensores de la privacidad y los abogados dijeron que el caso podría ser un modelo para las leyes de privacidad, aunque no está claro que las empresas estén dispuestas a adoptarlo.

“Ya hemos superado el punto en el que las violaciones de la privacidad se castigan con tirones de orejas. Cuando se hace un uso indebido de la información más íntima de millones de personas, hay un coste”, dijo en un correo electrónico Albert Fox Cahn, director del Surveillance Technology Oversight Project, una organización de defensa de la privacidad.

Meta, la recién rebautizada empresa matriz de Facebook, no respondió a una solicitud de comentarios. En noviembre, meses después de que un juez federal aprobara el acuerdo de demanda colectiva, la empresa dijo que reduciría drásticamente su sistema de reconocimiento facial y eliminaría más de 1,000 millones de plantillas faciales de usuarios. 

Rogers dijo que el acuerdo de Illinois le da cierta seguridad de que las leyes de privacidad a veces pueden tener beneficios visibles. 

“Creo que estamos en una especie de punto de crisis en lo que respecta a la privacidad de los datos”, dijo. “Realmente es el salvaje oeste en Estados Unidos en su mayor parte”, agregó.

Estados Unidos no cuenta con una ley federal exhaustiva sobre la privacidad de los datos, por lo que existe un mosaico de leyes estatales. Y es raro que los ciudadanos reciban pagos de las empresas tecnológicas, aunque políticos como el gobernador de California, Gavin Newsom, y el excandidato presidencial Andrew Yang han propuesto exigir a las empresas tecnológicas que paguen una especie de “dividendo” a los usuarios.

Rogers, el trabajador sin ánimo de lucro, dijo que utilizaría la mayor parte del dinero para pagar deudas, aunque dijo que disfrutó de una cerveza y una hamburguesa en el almuerzo del martes —su día libre— sin preocuparse por lo que estaba gastando. 

Y en ese sentido, los cheques de 397 dólares pueden actuar como un estímulo financiero para los residentes de Illinois, haciéndose eco de los pagos federales que llegaron durante la pandemia. 

Joe Cacchione, de 31 años, del suburbio de Lockport, en Chicago, dijo que planeaba utilizar el dinero para ayudar a pagar su boda.

“Esto va a servir para pagar los anillos de boda”, exclamó.

Aunque presentó una reclamación por su parte del acuerdo en 2020, dijo que el cheque seguía siendo una sorpresa. “Siempre hay un poco de duda cuando alguien dice que te va a enviar un cheque por una reclamación de liquidación de hace dos años”, aseguró. 

No todos los 12.7 millones de residentes de Illinois van a recibir un cheque. El tamaño potencial de de usuarios de Facebook era de 6.9 millones, y alrededor del 22% de ellos presentaron reclamaciones, escribió el año pasado el juez federal que supervisa el caso.

Hay un litigio en curso sobre si las personas de Illinois que no eran usuarios de Facebook pueden solicitar una indemnización. 

Cacchione, que trabaja para una empresa de software, dijo que el dinero ayuda a compensar la conducta de Facebook.

“Probablemente sea una gota de agua”, dijo. “Todavía tenemos que hacer algo para impedir que las grandes empresas tecnológicas adquieran y vendan nuestros datos en el futuro”, añadió.