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Así funcionan las estafas en nombre de ICE: "Si usted paga 4,500 dólares, su hermano será libre"

Le pidieron datos personales, una licencia de manejo y una prueba de un domicilio. Recorremos, paso a paso, cómo funciona un fraude migratorio por teléfono.
/ Source: Telemundo

Por Damià Bonmatí y Belisa Morillo - Noticias Telemundo Investiga

La llamada le cambió de golpe el estado de ánimo. Hacía meses que Yusimi Suárez, una inmigrante cubana de 35 años, no se alegraba tanto por algo.

“Contesto. Era un señor diciendo que era un oficial y preguntándome si mi familiar detenido aplicaba para uno de estos dos programas que hay por el tema del COVID, por enfermedad”, recuerda. “Me pongo muy nerviosa. Vi una esperanza”.

Su hermano, Roberto Cedeño, de 25 años, lleva más de doce meses detenido por el Servicio de Inmigración y Aduanas (ICE) en Mississippi. Desde el encierro, arrastra varios problemas de salud. Sufre asma, tiene antecedentes de ataques epilépticos y mostraba una infección en el pie cuando habló con Noticias Telemundo Investiga por primera vez en diciembre de 2020.

Yusimi Suárez sabía que, durante la pandemia, ICE liberó a inmigrantes por razones de salud, y eso le dio confianza. También, que la llamada procedía del estado de Louisiana, desde donde se supervisa el centro de detención de su hermano. La voz, en español, se identificaba como un funcionario de ICE.

Yusimi Suárez muestra la conversación de Whatsapp donde le enviaron documentos fraudulentos que parecían ser de la agencia migratoria ICE.Alfredo Peñas/Noticias Telemundo

Una voz en español

Con un leve acento anglosajón, el hombre hablaba con templanza y demostraba que conocía el funcionamiento del sistema migratorio. Le pidió varios datos sobre su hermano y ella se los dio: el nombre del arrestado, el número de extranjero (A-number) y el nombre del centro de detención donde está recluido.

Sin darse cuenta, era ella quien estaba dando información al supuesto funcionario y no al revés. Sin saberlo todavía, estaba delante de un intento de estafa migratoria.

El delicuente simuló ser un agente deportador de ICE tramitando una posible liberación del inmigrante detenido.Alejandra Rondón/Telemundo

Los inmigrantes indocumentados –vulnerables porque llevan poco tiempo en el país y porque pueden ser delatados ante las autoridades– son objeto de fraudes a través de llamadas, chats, cartas y en persona

Organizaciones proinmigrante y abogados confirmaron a Noticias Telemundo Investiga que han detectado nuevas estafas vinculadas al cambio de política migratoria del nuevo presidente, Joe Biden. 

En poco tiempo, la conversación telefónica entre Yusimi y el delincuente saltó a un chat de WhatsApp. Él pidió documentos que contienen información muy valiosa sobre una persona: fotografías de la licencia de conducción de la cuñada y una factura del domicilio donde la familia residía en Florida. Suárez los envió y, como respuesta, recibió de su interlocutor varios formularios que ella debía llenar

La aplicación Whastapp es una de las vías que usan los estafadoresAlfredo Peñas/Noticias Telemundo

“Veo los cuños del departamento de inmigración, veo escrito el nombre con el que siempre, siempre se identificó como oficial de deportación”. Así que introdujo la información y envió los formularios de vuelta.

El supuesto agente de inmigración le explicó que el caso se estaba evaluando y que, de aprobarse, le confirmarían de qué manera podría llevarse a cabo la liberación: pagando una fianza, llevando un grillete electrónico, o bien obteniendo el permiso llamado parole.

"Ya está confirmado"

“Me vuelve a llamar y me dice: Ya está confirmado. Fue aprobada una fianza para su hermano de 4,500 dólares. Automáticamente, cuando usted ya haga ese pago, su hermano será puesto en libertad. Que Dios los bendiga. Ya pronto estarán juntos”.

Yusimi estaba en shock. Quizás por eso no le extrañó tanto que, además de pedirle el pago, la voz al teléfono le pusiera dos condiciones para liberar a su hermano

La primera era que no podía avisar a su hermano porque hacerlo, dijo el estafador, crearía tensiones y envidias entre los presos. Y la segunda, que el pago sólo podía hacerse mediante una transferencia de dinero (money wire) en los servicios Western Union, Moneygram o Rio Transfer.

Yusimi comunicó su extrañeza, según su relato. Ella estuvo detenida por ICE en 2020 y fue liberada a través del pago de una fianza. En esa ocasión, sus familiares pagaron directamente en las oficinas del Departamento de Seguridad Nacional (DHS). 

Preguntó al estafador por qué debía efectuar enviar el dinero a través de una agencia y el individuo le respondió que era debido a la situación excepcional de pandemia.

La familia estaba tan ilusionada que hizo caso omiso a las advertencias del estafador y avisó a Roberto de que muy pronto podrían reunirse. El hermano, esperanzado en que su largo encierro estaba llegando a su fin, empacó sus pertenencias en el centro de detención. Yusimi envió a la cuñada a tramitar el pago de los 4,500 dólares. 

Videollamda con Roberto Cedeño, quien se encuentra detenido por ICE en Mississippi y sufre problemas de salud.Gilbert De La Rosa/Telemundo

Llamadas y mensajes insistentes

Durante esas horas, el estafador intensificó sus mensajes y llamadas. “Estamos esperando. Lo antes posible, me manda las fotos del comprobante [de pago]. Lo más rápido posible, si puede esta noche”, dijo en una de esas llamadas, que la familia grabó y compartió con Noticias Telemundo Investiga.

Todo eso elevó las alertas de Yusimi Suárez y su familia.

Una de las llamadas realizadas por el estafador.Alejandra Rondón/Telemundo

De nuevo, la inmigrante cubana llamó al supuesto agente y le dijo que harían el pago en un cheque directamente al Departamento de Seguridad Nacional, y no a través de un money wire. Según el relato de Yusimi, eso enervó tanto al estafador, que gritó a Yusimi y la insultó.

Su esperanza de ver pronto a su hermano se desvaneció al colgar . “Lo que me faltó para haber sido estafada fueron minutos porque mi cuñada ya estaba en el banco para hacer el retiro del dinero”.

Noticias Telemundo Investiga preguntó a ICE sobre este caso y la agencia confirmó que la familia fue víctima de un intento de estafa. Tras analizar lo ocurrido, dos portavoces concluyeron:

  • Los documentos enviados estaban llenos de errores, con nombres falsos, direcciones erróneas y faltas de ortografía.
  • El supuesto agente, Mark Diaz, no existe ni forma parte de la plantilla de funcionarios de ICE.
  • La agencia de inmigración nunca contacta a las familias de los detenidos vía WhatsApp.
  • Y la agencia advierte que nunca solicita pagos a través de transferencias de dinero o tarjetas prepagadas. Estas son herramientas usadas frecuentemente por los estafadores. 

ICE no quiso comentar específicamente los casos de estafas que usan como gancho la liberación de un inmigrante detenido mediante el pago de una falsa fianza. 

Varios abogados de inmigración dijeron a Noticias Telemundo Investiga que la forma de pago que exigen los delincuentes es clave para detectar que estamos ante una “estafa migratoria”

  • Michael Areizaga, un abogado que trabaja para un bufete de inmigración en Miami, alerta de que “la fianza de inmigración solamente se puede pagar en una oficina de ICE mediante un envío de dinero del correo postal (USPS money order), o un cheque de gerente (cashier’s check), o a través de una compañía fiadora (immigration bail bonds)”. Los trámites migratorios con USCIS también se pueden pagar por money order común.
  • Maggie Arias, presidenta de la Asociación de Abogados de Inmigración (AILA) en el sur de Florida, subraya la importancia del destinatario de estos pagos: “Debe poner Pay to the order of United States Department of Homeland Security, en inglés. Y si te están pidiendo que lo pagues a un oficial o a una oficina, no es correcto”.

Organizaciones que atienden a inmigrantes, como Alianza Americas de Chicago o Florida Immigrant Coalition en Miami, animan a las familias a preguntar. Aconsejan llamar a la oficina regional de ICE (field office) para comprobar si el funcionario de inmigración realmente existe y comprobar que la dirección que usan sea efectivamente de un edificio de gobierno.

ICE señala que las estafas deben reportarse a las autoridades, como explicamos en esta nota. Las organizaciones proinmigrantes también recomiendan dirigirse a sus servicios telefónicos para lograr asesoramiento.

Tras el espanto, Yusimi entendió que la nubló esa tela de esperanza. “La desesperación de mi hermano, que loca estoy por que salga, porque está enfermo y por el tiempo que lleva detenido, por todo esto me lo creía todo”.

Si le estafaron, nos puede contar su caso escribiendo a ntinvestiga@nbcuni.com