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Se cumple un año de la muerte de Kobe Bryant: qué se ha esclarecido del accidente en el que falleció junto a su hija

Luego de la conmoción de la noticia, llegaron las preguntas: ¿cómo fue posible que un viaje de rutina terminara en tragedia? ¿Cómo un piloto experimentado pudo fallar? ¿De quién fue el error que puso fin a la vida de uno de los mejores jugadores en la historia de la NBA? Así ha sido un año de intensa investigación y duelo por su partida.

Estados Unidos —y los amantes del deporte en el mundo— empezaron a llorar a Kobe Bryant hace exactamente un año.

Pasado el mediodía del 26 de enero de 2020, las cadenas de noticias ya tenían suficiente información para confirmar que la estrella de los Lakers, de 41 años, había muerto alrededor de las 10:00 am en un accidente aéreo en Calabasas, California. Su hija Gianna, de 13 años, y otras siete personas también perdieron la vida cuando el helicóptero Sikorsky S-76B en que viajaban camino a un encuentro deportivo se desplomó sobre una colina, al noroeste de Los Ángeles.

Luego de la conmoción, llegaron las preguntas.

¿Cómo fue posible que un viaje de rutina terminara en tragedia? ¿Cómo un piloto experimentado y un helicóptero que usa hasta la reina Isabel II pudo fallar? ¿De quién fue el error que puso fin a la vida de quien fuera cinco veces campeón de la NBA y uno de los mejores jugadores en la historia de la liga estadounidense?

El último año ha sido de intensa investigación sobre los motivos de la falla. Como le dijo a CNN el piloto Kurt Deetz, quien anteriormente transportó a Bryant en la misma nave que se desplomó: “(Los helicópteros) no se caen del cielo así de sencillo”.

Investigadores en la escena del accidente, en Calabasas California, el 26 de enero de 2020.
Investigadores en la escena del accidente, en Calabasas California, el 26 de enero de 2020.AP

Bajo una presión férrea, la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (NTSB, por sus siglas en inglés) publicó a mediados de junio un informe de casi 2,000 páginas en el que dijo que la nave se sumergió en una niebla densa antes de estrellarse y que, por alguna razón, el piloto, Ara Zobayan, reportó en sus últimas comunicaciones haber estado ganando altura, cuando en realidad el helicóptero estaba cayendo.

También ha sido un año de tragedia después de la tragedia. La viuda de Kobe, Vanessa Bryant, fue demandada por su propia madre, quien le exige dinero. Vanessa y los familiares de las otras siete víctimas también pelean en las cortes contra la compañía de helicópteros y el condado de Los Ángeles, a quienes culpan de haber dejado al piloto volar en medio de condiciones climáticas inseguras.

El 9 de febrero se espera que la NTSB publique su reporte final sobre el accidente y la causa a la que lo atribuyen. Mientras tanto, esto es lo que se conoce de las posibles causas del desplome, un año después.

  • Los minutos antes de estrellarse

A las 8:39 am de la mañana del accidente, el piloto, Ara Zobayan, envió un mensaje de texto al pequeño grupo de personas que coordinaban el viaje de Bryant para decirles que la nave estaba lista para partir.

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Media hora más tarde, el helicóptero estaba en el aire. El viaje comenzó en el aeropuerto John Wayne-Orange County hacia Camarillo, California, donde los pasajeros serían llevados a un juego de baloncesto juvenil en la cercana localidad de Thousand Oaks.

El helicóptero se encaminó hacia el norte. Cuando se encontraba sobre las colinas cerca de Calabasas, entre 400 y 600 pies sobre el suelo, el controlador aéreo preguntó al piloto: "¿Vas a mantenerte volando bajito durante todo el camino hasta Camarillo?". Zobayan respondió: "Sí señor”.

Minutos después, la nave comenzó a dirigirse hacia un terreno cada vez más montañoso, donde la visibilidad esa mañana era pobre. El piloto dijo que estaba subiendo por encima de las nubes, a 4,000 pies.

Sin embargo, el informe de la NTSB dijo que el helicóptero no estaba ni a más de 1,600 pies del suelo en ese momento, justo antes de inclinarse a la izquierda y desplomarse rápidamente, estrellándose contra una colina.

  • ¿La niebla cegó al piloto?

Los investigadores dijeron que la poca visibilidad pudo haber hecho que Zobayan “percibiera mal” los ángulos en los que descendía y se inclinaba, y se desorientara, algo que puede sucederles a los pilotos durante condiciones climáticas adversas.

La NTSB menciona la posibilidad de que haya experimentado un fenómeno conocido en aviación como ilusión somatográvica o desorientación espacial, en el que las fuerzas gravitacionales pueden confundir al cuerpo en ausencia de señales visuales. Esto quiere decir que el piloto pudo haber sentido falsamente que el helicóptero iba subiendo, cuando en realidad estaba desplomándose.

Kobe Bryant
Kobe Bryant jugó durante 20 temporadas con Los Angeles Lakers y fue cinco veces campeón de la NBA. AP

El clima de la mañana del accidente ha sido un componente clave de la investigación de la NTSB. Su informe meteorológico abarca 394 páginas e incluye imágenes de satélite, observaciones de superficie, fotos, mapas y otros datos.

La noche del sábado 25 de enero, un día antes del accidente, el equipo terrestre de la compañía Island Express Helicopters Inc., le preguntó en un mensaje de texto al piloto cómo veía el clima. "¿El tiempo parece estar bueno mañana?". El piloto respondió que no sería “el mejor día” pero que no estaba “tan malo como el de hoy". Al otro día el piloto escribió: “Debería estar bien”.

Varios testigos en el área del accidente dijeron a los investigadores de la NTSB que oyeron el helicóptero volar “con normalidad”, pero no pudieron verlo “porque había mucha niebla y nubes bajas".

Luego se conoció que el Departamento del Sheriff del Condado de Los Ángeles y el Departamento de Policía de Los Ángeles habían hecho descender sus propios helicópteros debido a las nubes bajas y la niebla en el área.

  • Al helicóptero le faltaban componentes importantes

Como parte de la investigación, una pieza clave han sido los restos del helicóptero, así como sus registros de mantenimiento.

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En un primer momento, la NTSB dijo que no se habían encontrado “evidencias de una falla interna” que pudiera detonar una catástrofe como la ocurrida". Otros expertos que revisaron el informe dijeron que no había señas de problemas físicos con la nave.

Sin embargo, el helicóptero carecía de dos componentes importantes. No tenía la grabadora de vuelo que se conoce coloquialmente como caja negra, lo cual ha hecho más difíciles las investigaciones sobre lo que ocurrió durante antes del accidente.

Tampoco tenía el sistema de alerta para el terreno, conocido como TAWS, que notifica a los pilotos cuando se están acercando al suelo de una manera que no es normal.

Bajo las leyes actuales, ninguna de estas partes son requeridas para helicópteros de turbinas grandes como el del accidente, un tema que congresistas han querido corregir mediante el proyecto de Ley Seguridad Kobe y Gianna Bryant para Helicópteros, que se ha quedado estancado en el Congreso en medio de la emergencia sanitaria por el COVID-19 y las elecciones.

  • ¿El piloto tenía antecedentes de mala conducta o había consumido drogas?

Ara Zobayan había trabajado con la compañía Island Express durante 10 años. Era uno de los pilotos favoritos de Kobe Bryant.

Un informe de su autopsia publicado en mayo de 2020, y que incluyó exámenes de toxicología, no mostró restos de alcohol y tampoco drogas.

Zobayan sí fue requerido en 2015 por la Administración Federal de Aviación (FAA, por sus siglas en inglés) en 2015, luego de que voló sin autorización dentro de un espacio aéreo en el que tenía poca visibilidad.

No se conoce si llevaba pasajeros. En ese momento ya trabajaba para Island Express.

  • Vanessa Bryant y las demandas legales

A finales de febrero, pocas semanas después del accidente, más 20,000 personas se reunían en el Staples Center, en Los Ángeles, para llorar la pérdida de Kobe. De manera paralela, su viuda, Vanessa Bryant entregaba una demanda de 72 páginas en un tribunal del condado de Los Ángeles.

Vanessa Bryant junto al deportista Michael Jordan
Vanessa Bryant junto al deportista Michael Jordan luego de intervenir en un evento en homenaje a Kobe Bryant y su hija Gianna, el lunes 24 de febrero de 2020 en Los ÁngelesAP

En la demanda, la viuda del deportista Vanessa Bryant dijo que el accidente podía haberse evitado y que el piloto había mostrado poco juicio durante el vuelo, citando las conocidas condiciones del clima. También acusó a la compañía Island Express de “negligencia” y dijo que Bryant "fue asesinado como resultado directo" de las acciones de su piloto.

Pero esta demanda es solo la primera de casi una decena, que se desprenden del accidente. Vanessa Bryant también demandó al condado de Los Ángeles y al Departamento del Sheriff, alegando negligencia, invasión de la privacidad y causa de angustia emocional luego de que funcionarios de ese cuerpo de agente supuestamente compartieron fotos no autorizadas del accidente.

Por su parte, los familiares de las otras siete víctimas, quienes eran entrenadores y viajaban con sus hijos, también se sumaron al reclamo legal de la viuda contra la compañía de aviación.

La compañía, a su vez, demandó a dos controladores de tráfico aéreo, por su papel en las comunicaciones con la nave antes del accidente.

  • “Extorsión” familiar y una demanda “frívola”

Una de las demandas más llamativas de la trama legal que ha seguido al mortal accidente es la de la madre de Vanessa Bryant, Sofia Laine, en contra de su propia hija.

Según la demanda, Laine busca apoyo financiero de su hija, alegando que trabajó sin paga como "asistente personal y niñera" de la familia Bryant. También asegura que, antes de morir, Kobe prometió “ocuparse” de la mujer de 68 años por el "resto de su vida".

"Desafortunadamente, las promesas de Kobe Bryant no pudieron consumarse ya que ahora ha fallecido, y Vanessa Bryant tomó todos y cada uno de los pasos que pudo para anular y cancelar todas las promesas que Kobe Bryant le hizo (a Laine)", dice la demanda. "Vanessa Bryant no tenía la intención de honrar” ninguno de los “acuerdos y promesas” que le fueron hechos, resalta.

Vanessa ha acusado a su madre de intentar "extorsionarla" y ha calificado la demanda como "frívola" y "vergonzosa".

  • ¿Cuándo se resolverán todos estos pleitos legales?

El reporte de la NTSB no es suficiente evidencia en las cortes como para que los jueces lo usen de base para sus decisiones en casa uno de los casos.

Por esta razón, todas las demandas permanecen en sus primeras etapas, mientras la NTSB concluye y hace pública su investigación definitiva sobre las causas del accidente. Es común cuando hay un accidente aéreo que las investigaciones demoren, debido a que el proceso de pesquisas se caracteriza por su meticulosidad.  

Se espera que la Junta emita este informe el próximo 9 de febrero.