Esta pequeña aerolínea canadiense anuncia el vuelo con éxito del primer avión comercial eléctrico del mundo

Puede parecer un logro modesto en una era en que los aviones cruzan el mundo de manera rutinaria, pero es "un gran paso hacia un futuro más barato, más limpio y más tranquilo para la aviación", según la empresa.
Greg McDougall.
Greg McDougall, director Ejecutivo de Harbor Air Seaplanes, camina desde un avión el miércoles 25 de abril de 2018 en Lake Union en Seattle.AP Photo/Ted S. Warren / AP

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/ Fuente: TELEMUNDO

Junto a gigantes como la NASA, Boeing y Uber hay una pequeña aerolínea canadiense en la carrera para lanzar aviones eléctricos que ha instalado un motor eléctrico en un hidroavión de 63 años, según publica The Washington Post.

Este mes, la compañaía Harbour Air modificó el Havilland Beaver para realizar su primer vuelo sobre las aguas cerca de Vancouver, permaneciendo en el aire durante unos minutos. La hazaña llevó a la aerolínea a afirmar que había realizado el primer vuelo eléctrico comercial del mundo.

Puede parecer un logro modesto en una era en que los aviones cruzan el mundo de manera rutinaria, pero Greg McDougall, director ejecutivo de Harbor Air y piloto del primer vuelo, dijo que es un gran paso hacia un futuro más barato, más limpio y más tranquilo para la aviación. "Hay muchas ventajas", señaló el empresario.

El interés en los aviones eléctricos ha estado creciendo en los últimos años, con compañías establecidas, nuevas empresas que emprenden proyectos y un grupo de senadores estadounidenses que respaldan más investigaciones y pruebas. La tecnología podría abrir la puerta a nuevos tipos de negocios de aviación como los taxis aéreos y los automóviles voladores, al tiempo que reduce el impacto ambiental del vuelo.

A fines de este mes, la compañía de motores de aviación Rolls-Royce presentó un avión que espera que rompa un récord de velocidad para un avión eléctrico durante un vuelo programado para fines de la primavera de 2020. Y la NASA ha anunciado planes para volar un avión eléctrico a fines del año próximo, parte de un proyecto para investigar las ventajas únicas del vuelo con batería y desarrollar tecnologías avanzadas.

Los desafíos son inmensos, sobre todo porque las baterías de hoy no pueden contener tanta energía como los combustibles a base de petróleo y los defectos de fabricación pueden hacer que se incendien.

Pero McDougall dijo que las operaciones de su compañía los convierten en un buen campo de pruebas. Sus hidroaviones vuelan distancias relativamente cortas y, en caso de emergencia, pueden aterrizar en cualquier lugar si se encuentran sobre el agua. "Estamos en esta posición en la que podemos verlo mucho antes que nadie", destacó.

McDougall dijo que comenzó a preguntarse sobre la posibilidad de un avión eléctrico después de obtener un Tesla hace unos cinco años. Luego, en febrero, la compañía de motores MagniX se acercó a McDougall para tratar de poner en marcha un proyecto antes de fin de año, un cronograma apretado en el sector aeroespacial.

El 10 de diciembre, el Castor despegó, observado por las multitudes a lo largo de la costa. McDougall dijo que las mejoras en el rendimiento del avión se notaron de inmediato, y dentro del avión, la raqueta del motor de pistón, que requería que la tripulación y los pasajeros usaran auriculares para comunicarse, desapareció. "Estoy realmente ansioso por volver al avión y volar un poco más. "No tuvimos la oportunidad de ponerlo totalmente a prueba", explicó el empresario.

El potencial para que los aviones eléctricos sean mucho más silenciosos que los aviones ha llamado la atención de los legisladores, que regularmente presentan quejas sobre el ruido.

En noviembre, el senador demócrata Ben Cardin y varios de sus colegas presentaron una legislación que ordenaría a la NASA expandir su investigación y proporcionar seis años de financiación por un total de 1,2 mil millones. La propuesta prevé aviones que se aproximen al tamaño de un Boeing 737 que entrará en servicio para 2040.

Se han incluido partes del proyecto de ley en la legislación que autoriza las operaciones de la NASA para los próximos años. "A medida que aumenta el volumen del tráfico aéreo, también lo hace la exposición al ruido y la contaminación del aire que tiene un impacto adverso en nuestras comunidades y el medio ambiente", apuntó Cardin cuando se introdujo la legislación.

“Esto ha sido un problema en Maryland, y exige una solución a largo plazo. Necesitamos aprovechar el ingenio estadounidense y encontrar una nueva forma de apoyar a nuestra próspera industria de la aviación mientras abordamos estas preocupaciones ”, añadió.

El proyecto de la NASA involucra un avión denominado X-57 Maxwell, el último en una línea venerable de los llamados aviones X de la agencia y el primero en llevar un piloto a bordo en dos décadas.

Sean Clarke, el investigador principal del proyecto, dijo que la NASA está buscando emplear la tecnología de una manera que ninguna otra organización podría, y finalmente espera demostrar un sistema de motor que utiliza una quinta parte de la energía de un motor a gas. Pero para llegar allí, Clarke señaló que están encontrando "muchos avances tecnológicos necesarios".

El equipo de la NASA ya ha desarrollado una configuración de batería que resiste un incendio cuando hay un problema en una de las 5,000 celdas de doble tamaño A del avión, consultando a expertos de la estación espacial de la agencia y los equipos de trajes espaciales para obtener ideas.

El equipo de Clarke planea incorporar gradualmente más tecnología eléctrica en el avión, una versión modificada de un avión construido por la compañía italiana Tecnam, que volará una versión temprana a fines del próximo año. El diseño final previsto tendría 14 motores en total, incluidos algunos casi en la punta de las alas, lo que se espera que mejore drásticamente la eficiencia del avión.

No es probable que los aviones que funcionan con baterías reemplacen a los grandes aviones comerciales, pero las tecnologías de motores híbridos podrían desempeñar un papel en los aviones más grandes. Clarke dijo que incluso si las baterías no tienen sentido para vuelos de más de una hora, eso aún abarca muchos usos potenciales.

"Esta es una tecnología que puede cambiar la forma en que las personas viven sus vidas durante los próximos 20 o 30 años", dijo Clarke. "Estamos muy emocionados de poder apoyar eso y ayudar a generar esta nueva industria".

Entre las posibilidades se encuentran los taxis aéreos y los autos voladores, pequeños aviones que acelerarían rápidamente a las personas en grandes áreas urbanas. La idea ha llevado a Boeing y Porsche a formar un equipo para crear un auto volador para los ricos, mientras que Uber está lanzando taxis aéreos para las masas.

McDougall dijo que su aerolínea ya está efectivamente en ese negocio, transportando personas por el noroeste del Pacífico desde el centro de Vancouver, Seattle y Victoria y las islas intermedias.

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